Explicando el nuevo telescopio de la NASA y buscando pistas sobre nuestro universo

Esta misión se ha estado gestando durante décadas. El concepto de telescopio se concibió por primera vez como el sucesor de Hubble en 1989 y la construcción comenzó en 2004. Ahora, Webb, 100 veces más potente que Hubble, está listo para funcionar.

CNN preguntó a los lectores qué querían saber sobre el telescopio y su misión.

Enviamos estas preguntas a los expertos: Sarah SeegerEs científico planetario y astrofísico del Instituto de Tecnología de Massachusetts; Matt MountainCientífico del telescopio web. y NASA Stephanie MilamCientífico adjunto del proyecto de ciencias planetarias de JWST.

Eso es lo que dijeron.

¿Cuánto cuesta un telescopio?

Stephanie Milam: Construir, lanzar y operar el Telescopio Webb le costó a la NASA $ 8.8 mil millones. Cuando se incluyen los costos operativos, la factura total asciende a más de $ 9,66 mil millones.

¿Cuánto tiempo se tardó en construir el telescopio?

Milam: A finales de la década de 1980, Webb pasó de una idea a un concepto de misión real.
En 1996, hubo una recomendación oficial para construir un telescopio infrarrojo en el espacio.

En 2004, se inició la construcción y se completó en 2019 con el montaje final de las piezas.

¿Cuáles son las principales misiones del telescopio?

Matt Montaña: Este es el telescopio más complejo de todos, por lo que debe funcionar primero.

La NASA ha descubierto que hay al menos 300 millones de planetas potencialmente habitables en nuestra galaxia.

En segundo lugar, queremos profundizar en partes del universo que no hemos visto antes. Queremos poder mirar atrás en el tiempo para ver cómo aparecieron las primeras estrellas y galaxias. Queremos ver cómo se forman las estrellas en las nubes moleculares.

Luego, queremos explorar estrellas cercanas que tienen planetas para ver si podemos encontrar agua en su superficie. Esta es la primera señal de que puede haber vida ahí fuera.

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¿Cómo funciona el telescopio?

Milam: Funciona apuntando el telescopio a cualquier objeto en el espacio. Luego, la luz se refleja desde el espejo primario al secundario en la unidad del dispositivo cuando se recolectan imágenes y espectros (ondas de luz). Luego enviamos esos datos a la Tierra.

¿Qué profundidad tiene este telescopio en el espacio en comparación con otros telescopios?

A continuación se muestra una comparación del tamaño total de los telescopios Webb (izquierda) y Hubble (derecha).
Montaña: con el telescopio Hubble, Podríamos ver 13.500 millones de años atrás y ver galaxias, pero eso no fue suficiente. Necesitamos pasar por alto al Hubble para ver de dónde vinieron esas primeras galaxias y estrellas y cómo fueron creadas.
Usando el telescopio Webb, podemos retroceder casi 100 millones de años desde la gran explosión, captura la luz que ha viajado durante 13,6 mil millones de años.
NASA Póngalo de esta manera: «Hubble podría ver el equivalente de ‘galaxias bebés’ y el Telescopio Webb podría ver ‘galaxias bebés'».

¿Hasta dónde podrá verlo el telescopio?

Sarah Seeger: El telescopio puede ver a través del tiempo más de 13 mil millones de años luz. Si queremos traducir eso en distancia, está a 80 mil millones de billones de millas de distancia.

¿A dónde va el telescopio?

Siger: El telescopio viajará muy, muy lejos. Estaría a un millón de millas de la Tierra en un punto de equilibrio especial entre la Tierra y el Sol donde es frío y oscuro, muy favorable para la astronomía.

Esta ilustración de la NASA muestra que, a diferencia del Hubble, que orbita la Tierra, Webb orbitará al Sol. Esta órbita se llama segundo punto lagrangiano o L2.

¿Por qué no hemos visto todavía ningún signo de vida (inteligente o no)?

Siger: Todavía no hemos encontrado signos de vida en las atmósferas de planetas y exoplanetas porque aún no tenemos el poder.

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En cuanto a la vida inteligente, esa es una historia completamente diferente: escuchamos los mensajes, pero la vida inteligente aún no nos ha enviado un mensaje en la medida en que nuestros telescopios pueden.

¿Qué pasaría si un telescopio encontrara vida en algún lugar del universo? ¿Próximos pasos?

Milam: JWST no buscará vida en otros planetas, pero determinará las propiedades de sus atmósferas, buscando moléculas de interés como agua, dióxido de carbono y metano. Estas partículas nos darán una idea de lo que está sucediendo en este planeta, que seguiremos con futuros telescopios.

Una vez lanzado, ¿el telescopio Webb estará listo y funcionando de inmediato, o hay algo de tiempo de configuración primero?

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Montaña: Cuando se lanza el telescopio, no está listo. Envuelto en su capullo, tiene que desplegarse como una mariposa a través de un millón de millas de espacio. Después de aproximadamente un mes, tomará forma y luego los científicos tendrán que operar todos los instrumentos y espejos. Aproximadamente seis meses después del lanzamiento, el telescopio Webb estará listo para tomar sus primeras imágenes.

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