Los investigadores dicen que el mal funcionamiento del Boeing Starliner probablemente sea causado por el aire húmedo en Florida

Los ingenieros de Boeing y la NASA están trabajando para estudiar la causa raíz de la falla técnica que canceló el lanzamiento de prueba de Starliner. Una teoría prometedora sugiere que la humedad entró en el sistema de propulsión de la nave y provocó que las válvulas críticas se detuvieran. Con respecto a cómo ingresa esta humedad, ahora es una pregunta que debe responderse.

“Es hora de traer el Starliner de regreso a la fábrica”, explicó John Vollmer, vicepresidente y director del programa de tripulación comercial de Boeing, durante una conferencia telefónica hoy. La nave espacial se bajará desde la parte superior de un cohete Atlas V de United Launch Alliance y se transportará a la planta de Boeing en el Centro Espacial Kennedy, que anteriormente servía como instalación de procesamiento del transbordador espacial.

El Starliner ha estado estacionado dentro de la Instalación de Integración Vertical de ULA durante más de una semana, ya que los ingenieros de Boeing y de la NASA lo han intentadoRecuperación de trabajosa 13 válvulas oxidantes que no se abrieron durante la cuenta regresiva para su lanzamiento el 3 de agosto. Estaba programado para ser el segundo vuelo de prueba no tripulado del CST-100 Starliner y el primero desde finales de 2019. Para la primera prueba, Starliner ya había logrado despegar de la Tierra al espacio, pero una falla del programa le impidió llegar a su destino previsto. la Estación Espacial Internacional. Boeing se abrió paso Numerosas correcciones Durante el último año y medio, lo que resultó en una prueba de vuelo orbital 2 pospuesta indefinidamente (OFT-2).

El cohete Atlas V de United Launch Alliance con la nave espacial CST-100 Starliner de Boeing en el Space Launch Complex 41 en Cabo Cañaveral el 2 de agosto de 2021 (Foto: NASA / Joel Kosky)

“No estamos decepcionados”, dijo a los periodistas Kathryn Lueders, administradora asociada de Exploración y Operaciones Humanas de la NASA, durante la conferencia telefónica. “Estamos tristes”, dijo, y agregó que “aprenderemos de esto”.

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Lueders fue el optimista designado en la conferencia de prensa, enmarcando persistentemente la situación en términos de medio vaso y absteniéndose de palabras críticas hacia el socio comercial de la NASA, Boeing.

“Arreglaremos este problema y seguiremos adelante”, dijo Luders. “Y volaremos cuando estemos listos”. Fue un “día decepcionante”, dijo, pero “por eso las tareas experimentales son tan importantes”.

Los especialistas pudieron mover siete de las válvulas atascadas antes del 10 de agosto y el 9 de agosto antes del 13 de agosto. Se recuperaron todas menos cuatro de las trece válvulas, pero después de “hicimos todo lo que pudimos con respecto a estas válvulas”, Boeing finalmente decidió detenerse y regresar a la fábrica “donde los ingenieros continuarían resolviendo más problemas”, explicó Vollmer. que El plan es desmantelar la menor cantidad posible de Starliner para minimizar las modificaciones a la configuración existente.

Vollmer, junto con Steve Stitch, director del Programa de Tripulación Comercial de la NASA, compartió nuevos detalles sobre el problema y lo que pudo haber salido mal.

Starliner está equipado con 24 válvulas de oxidación, 24 válvulas de combustible y 16 válvulas de helio. Estas válvulas aíslan los propulsores de los tanques de combustible y deben abrirse antes del lanzamiento. Vollmer dijo que la “causa raíz más probable” del problema era que la humedad de alguna manera llegaba al lado seco de las válvulas de oxidación, creando ácido nítrico. Según esta teoría, la fricción provocada por el desgaste resultante provocó la parada de las trece válvulas. La humedad podría haber ingresado al sistema mientras se ensamblaba el Starliner, durante las comprobaciones previas al lanzamiento o mientras la nave espacial estaba en la plataforma de lanzamiento, explicó Stich.

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Es posible, dijo Vollmer, que la humedad atmosférica se haya infiltrado de alguna manera en el sistema e impregnado las tapas de las válvulas. Añadió que el agua que cae de una fuerte tormenta que arrasó la plataforma de lanzamiento un día antes del lanzamiento programado probablemente no sea la fuente de esta humedad. Vollmer dijo que no se sabe si se requiere un rediseño o si las medidas preventivas funcionarán, pero “definitivamente es algo que debe resolverse”.

“Usamos sellos de teflón que pueden resistir NTO [nitrogen tetroxide], que es un oxidante altamente corrosivo “, dijo Vollmer.” Sabemos que hay penetración a través de este sello “, por lo que los especialistas tendrían que” volver para ver si se retuvo la humedad ambiental durante el ensamblaje “del Starliner, o si algo más causado La humedad luego llega a las válvulas.

Añadió: “Hay muchas cosas en el árbol de errores y muchas cosas en el árbol de errores que interactúan entre sí, pero este es hasta ahora el principal candidato para la causa del error”.

Vollmer dijo que las válvulas habían sido revisadas cinco semanas antes del lanzamiento y que estaban “funcionando perfectamente”. Además, es el mismo diseño que se utilizó durante la Prueba de vuelo orbital-1 y en los vehículos de prueba de aborto de plataforma. Dado que se han lanzado cohetes desde Florida todo el tiempo, dijo, los ingenieros tendrán que averiguar por qué apareció la humedad repentinamente, si es que esa fue la causa. Solo las válvulas oxidantes tenían el problema y no se detectaron problemas con las válvulas de combustible o helio, según Vollmer. Si se produjera el lanzamiento, las válvulas bloqueadas afectarían el rendimiento del Starliner OMAC (maniobra orbital y control de actitud) y RCS (sistema de control de reacción). Pero como Stitch y Vollmer recordaron a los periodistas, los misiles no permiten dispararlos con una mecha en la posición cerrada.

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No se ha establecido un calendario para cuándo finalmente se lanzará el Starliner, pero Stich dijo que la misión OFT-2 “ciertamente” ocurrirá después del lanzamiento de la sonda espacial Lucy de la NASA que explora los asteroides troyanos de Júpiter. Esta ventana de lanzamiento comienza el 16 de octubre y finaliza el 7 de noviembre. Vollmer comenzó a construir, diciendo que es demasiado pronto para saber si Starliner se lanzará este año, “pero esperamos lo antes posible”.

Es una situación muy frustrante y frustrante, sin duda. Mientras tanto, la NASA seguirá confiando en Crew Dragon de SpaceX para llevar astronautas a la Estación Espacial Internacional.

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