La histórica iglesia puertorriqueña reabre después de casi dos décadas de renovación

SAN JUAN, Puerto Rico – Un trabajador de la construcción se puso de puntillas e intentó colocar una corona de espinas en una estatua de Jesús mientras el arquitecto Jorge Rigao lanzaba una serie de direcciones desde la parte inferior de la escalera.

«Sujételo de esta manera y muévalo un poco», dijo, señalando con los dedos. «Muévalo hacia la derecha, pero no lo baje».

Uno de los toques finales fue una restauración detallada de la segunda iglesia española más antigua que se conserva en América, que había comenzado a construirse en 1532 en un terreno donado por el famoso explorador Juan Ponce de León y cuya base se erigió sobre un asentamiento indígena.

La iglesia fue construida para un monasterio dominico donde vivió el famoso sacerdote español Bartolomé de Las Casas y sirvió como refugio durante un ataque de los indígenas taínos, y se convirtió en la primera escuela secundaria en Puerto Rico y fue dañada por una bala de cañón durante la década de 1898. Guerra Hispanoamericana en la que España cedió Puerto Rico a Estados Unidos

Pero la iglesia de San José, que solo está desactualizada por la catedral española en la vecina República Dominicana, cerró en 1996 debido a un grave deterioro. La Catedral Privada de San Juan data de 1521, pero el edificio de madera original ha sido destruido y la estructura actual data de 1540.

La restauración de $ 11 millones se convirtió en un proyecto personal del empresario Ricardo González que tardó casi dos décadas en completarse. Muchos creyeron que fracasaría debido a problemas de financiación, la falta de un esquema original para proporcionar dirección y la degradación generalizada que incluía termitas, restos de palomas y raíces de árboles penetraron en la nave de estilo gótico cuya bóveda de crucería se describió como un «gran logro». rara vez visto fuera de Europa «.

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González, un activista de la Iglesia Católica, se ofreció como voluntario para ayudar a supervisar su reconstrucción a principios de la década de 2000 con el permiso de Mons. Roberto Gonzales, arzobispo de San Juan. Pensó que tardaría un año en completarse.

Pero mientras los trabajadores exploraban la tecnología de radares y láser y prácticamente deterioraban la iglesia, descubrieron murales y técnicas arquitectónicas centenarias que los romanos usaban anteriormente. Ricardo González sabía que se enfrentaba a una restauración profunda y prolongada.

“Cuando lo comenzamos, no había vuelta atrás”, dijo.

En 2009, fundó el Patronato de Monumentos de San Juan, Inc. Recaudar más dinero para el proyecto. Las donaciones iban desde dos cuartos hasta grandes sumas proporcionadas por corporaciones, organizaciones sin fines de lucro y los puertorriqueños adinerados.

Durante años, turistas y lugareños han renunciado a poder visitar el sitio nuevamente.

En una visita reciente a la iglesia, los ojos de González derramaron lágrimas.

«Todos los días camino desde allí y siento la emoción», dijo, de pie en el techo y señalando el edificio. «Viste la película, ¿sabes?»

Comenzó con los expertos del Servicio de Parques Nacionales que mostraron a los trabajadores de la construcción cómo usar la cal de acuerdo con la mano de obra original de la iglesia, dijo. Luego, los trabajadores tuvieron que quitar lentamente el concreto que cubría las paredes de la iglesia de 17,000 pies cuadrados, en pequeñas secciones para evitar dañar lo que podría haber estado debajo.

Posteriormente, se designaron expertos del exterior para restaurar los murales y otras artes, incluidas las sirenas acorazadas pintadas en las esquinas de la capilla.

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La renovación solo se ha detenido tres veces en casi 20 años: durante un tiempo después del huracán María en 2017, durante un cierre epidémico el año pasado y en 2008, cuando el suministro de cal se quedó temporalmente sin material.

En lugar de enfrentar este problema nuevamente, González decidió que los trabajadores, muchos de ellos de República Dominicana, aprenderían a hacer su propia cal, un proceso largo que requería envejecer la mezcla. En lugar de la crin que alguna vez se usó para ayudar a unir tales materiales, González eligió tiras de fibra de vidrio.

Evitaron el hormigón más fácil pero menos original utilizado durante una restauración anterior.

«El cemento no permite que las paredes respiren», dijo, y señaló que la humedad jugó un papel en el deterioro de la iglesia, que fue construida cerca del océano sobre un asentamiento indígena en el punto más alto del Distrito Histórico de San Juan, conocido como Viejo San Juan.

El arzobispo González, que no tiene nada que ver con el empresario, dijo que la iglesia y sus muros han resistido mucho a lo largo de los siglos.

«Es asombroso», dijo, inspeccionando la iglesia, mientras se sentaba en uno de los bancos que se usarán para la misa después de la inauguración el 19 de marzo.

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