Los reptiles nos ayudan a comprender mejor las amenazas a la biodiversidad de Australia

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El dragón de Jackie camuflado entre la hojarasca. Crédito: Sarah Mulhall

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El dragón de Jackie camuflado entre la hojarasca. Crédito: Sarah Mulhall

Es una mañana de principios de enero y caminamos por una zona de denso bosque nativo en el suroeste de Victoria, a unos pocos kilómetros al oeste de Casterton, conocido como el lugar de nacimiento del kelpie.

Debido a una quema planificada reciente, los eucaliptos dispersos brindan un poco de sombra, y llegamos justo a tiempo para ver los magníficos árboles de pasto en flor, con sus largas espinas rosadas en forma de lanzas.

Estamos aquí para descubrir cómo la quema y la modificación del paisaje afectan a cualquier persona. Grupos menos comprendidos de vida silvestre australiana en riesgo-Nuestros reptiles.

Nos arrodillamos junto a la primera trampa señuelo. Mirarnos es un Jackie el dragónun pequeño lagarto gris moteado con una cola larga y manchas blancas y negras que recorren su espalda.

Mi voluntario levanta suavemente al lagarto de la trampa y lo suelta junto a unos helechos mientras yo registro su presencia en una hoja de datos, y luego nos ponemos en camino para comprobar la siguiente trampa.

Australia es un punto de acceso mundial para los reptiles y la mayoría de sus más de 1.100 especies no se encuentran en ningún otro lugar del mundo. Aunque a menudo reciben menos atención que las aves y los mamíferos, los reptiles han desarrollado varios rasgos únicos que los convierten en sujetos interesantes para comprender los efectos de los procesos ecológicos, incluido el fuego.

Los reptiles son Temperatura exteriorLo que significa que su temperatura corporal está regulada por el entorno que los rodea (llamado termorregulación), por lo que su entorno juega un papel importante al permitirles realizar actividades diarias como buscar alimento y anidar.

Para especies como el Jackie Dragon, la temperatura del hábitat también juega un papel crucial en la reproducción. sexo de los pollitos Está determinada por la temperatura de los huevos.

Si bien el fuego desempeña un papel importante en la creación de diversos hábitats y en el cambio de los regímenes de incendios causados ​​por el cambio climático y la actividad humana Representan una gran amenaza para muchas especies.Incluyendo lagartos y serpientes.

Entender cómo La respuesta de los reptiles al fuego es difícil.Sin embargo, esto no se debe sólo a su diversidad y diversidad de preferencias de hábitat, sino también a otros factores que interactúan como la pérdida de hábitat, las especies introducidas y el cambio climático.

en Australia, Alrededor del 40% de nuestros bosques nativos Han sido limpiados o modificados desde la colonización. La pérdida y modificación de hábitat son amenazas importantes para los reptiles aquí y en todo el mundo, y la mayoría de las especies ahora se encuentran en hábitats afectados por actividades que incluyen la tala, la agricultura, la minería y la urbanización.

en Nuestro nuevo estudiopublicado en Ecología y gestión forestalEn este artículo, comparamos cómo responden los reptiles a dos amenazas potenciales: los incendios y la modificación del paisaje.

Los densos bosques alrededor de Casterton eran un lugar ideal porque son propensos a los incendios y tienen una historia de incendios diversa, lo que significa que algunas áreas se han quemado en los últimos años, mientras que otras no han experimentado incendios en décadas.

Estos bosques también están muy fragmentados, y lo que alguna vez fue vegetación nativa continua ahora se entremezcla con bosques de plantaciones de pino y chicle azul, así como con pastizales.

Encuestamos reptiles en 107 sitios repartidos en aproximadamente 320.000 hectáreas. Las encuestas fueron realizadas por un equipo de seis investigadores y muchos voluntarios generosos y entusiastas.

En total, capturamos 1208 reptiles individuales que abarcan 12 especies de lagartos y cuatro especies de serpientes. Esto incluía a los que estaban en peligro de extinción. Lagarto gusano forrado (un lagarto pálido, sin patas, del tamaño de una lombriz de tierra con rayas oscuras) y Control deslizante sureste (El eslizón de cola roja brillante es una de las pocas especies en el mundo donde algunos grupos dan a luz a crías vivas y otros ponen huevos).

Observamos cómo estas especies responden a las características de su hábitat local que son importantes para los reptiles y afectadas por el fuego, como la cantidad de follaje, troncos de árboles y cobertura de dosel.

También examinamos los efectos de la estructura del paisaje: la cantidad de vegetación, granjas o pastos nativos en el paisaje cercano.

Finalmente, analizamos si sus preferencias por el entorno local (incluido si fue quemado o no) podrían verse influenciadas por el paisaje cercano.

Hemos descubierto que algunas especies prefieren hábitats abiertos con mucha luz para tomar el sol, mientras que otras especies prefieren hábitats con sombra.

La mayoría de los reptiles, incluidos los lagartos gusanos alineados, prefieren hábitats rodeados de muchas plantas nativas a hábitats rodeados de granjas o pastos.

Pero nuestro descubrimiento más interesante es que para dos lagartos, el Jacky Dragon y cuchillo blanco, El paisaje cercano influyó en sus preferencias de hábitat.

Por ejemplo, en áreas de bosque nativo sin pastizales cercanos, los dragones de Jacky prefieren hábitats que hayan sido quemados recientemente. Sin embargo, cuando su bosque estaba rodeado de pastizales, los dragones preferían hábitats no quemados.

No estamos seguros de qué impulsa estas respuestas, pero una posible respuesta puede ser cómo tanto el fuego como los pastizales afectan la termorregulación.

En general, un bosque no quemado puede ser demasiado fresco y sombreado para los Jackie Dragons, pero un bosque recientemente quemado puede proporcionarles la cantidad adecuada de luz y calor necesarios para regular su temperatura corporal y reproducirse.

Sin embargo, agregar pastos a un paisaje que generalmente tiene pocos árboles y poca sombra puede crear un paisaje demasiado cálido.

Hasta donde sabemos, esta es la primera vez que alguien ha demostrado que las características del paisaje cercano pueden influir en las preferencias de hábitat de los reptiles.

Esto tiene implicaciones importantes sobre cómo se conserva la biodiversidad.

Es posible que podamos apoyar a nuestros reptiles únicos adaptando estrategias ecológicas de manejo de incendios a las cantidades de plantas nativas, plantaciones madereras o pastizales en el paisaje circundante.

Nuestro estudio también subraya la importancia vital de preservar nuestras plantas nativas para sustentar a estos animales en el futuro.

más información:
S. J. Mulhall et al., ¿Las respuestas de los reptiles a la estructura del hábitat y el tiempo transcurrido desde el incendio dependen de la estructura del paisaje? Ecología y gestión forestal (2023). doi: 10.1016/j.foreco.2023.121564

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