Los astrónomos se topan con el elemento más pesado jamás descubierto en un exoplaneta, en un gigante gaseoso tan caliente que puede ‘llover hierro’

Los científicos que utilizan el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral (ESO) han descubierto el elemento más pesado jamás descubierto dentro de la atmósfera de un exoplaneta: dos veces.

El bario, que es dos veces y media más pesado que el hierro, se observa en la atmósfera de los gigantes gaseosos súper calientes WASP-76 b y WASP-121 b, exoplanetas, también conocidos como planetas que orbitan estrellas fuera de nuestro sistema solar.

Ambos planetas se conocen como Júpiter supercaliente debido a su tamaño similar al de Júpiter y temperaturas superficiales superiores a los 1.000 °C.

Esto se debe a que orbitan cerca de sus estrellas anfitrionas, lo que significa que un año en WASP-76 b o WASP-121 b toma solo 1 o 2 días.

Esta proximidad le da a estos planetas características únicas en WASP-76 b, por ejemplo, que los astrónomos suponen que está lloviendo hierro líquido.

Esta ilustración muestra una vista nocturna del exoplaneta WASP-76 b donde los científicos asumieron que estaba lloviendo gotas de hierro.
Esta ilustración muestra una vista nocturna del exoplaneta WASP-76 b donde los científicos asumieron que estaba lloviendo gotas de hierro.(ESO/m. Cornmeiser)

El descubrimiento del bario desconcertó a los astrónomos, que encontraron el elemento por casualidad.

Tomas Azevedo Silva, estudiante de doctorado en la Universidad de Oporto y el Instituto Astronómico de Portugal, dirigió el estudio, que se publicó el jueves en el Journal of Astronomy and Astrophysics.

“No esperábamos ni buscábamos bario en particular, y teníamos que verificar que efectivamente venía del planeta porque nunca antes se había visto en ningún exoplaneta”, dijo Azevedo Silva.

«La parte confusa y contraria a la intuición es: ¿Por qué hay un elemento tan pesado en las atmósferas superiores de estos planetas?»

El coautor del estudio, Olivier Demangon, explicó por qué es inusual que no se encuentre bario en estos exoplanetas.

«Dada la alta gravedad de los planetas, esperaríamos que elementos pesados ​​como el bario cayeran rápidamente en las capas inferiores de la atmósfera», explicó.

La pregunta para los científicos es qué proceso natural podría causar que este elemento pesado se eleve a gran altura en estos exoplanetas.

“Por el momento, no estamos seguros de los mecanismos”, dijo Dimanjohn.

El bario es tan reactivo que no se encuentra en su forma pura en la Tierra, pero se puede purificar y usar en pintura, fabricación de vidrio y para lograr un color verde brillante en los fuegos artificiales.

Los científicos dicen que el descubrimiento de bario en estos exoplanetas solo está rascando la superficie de lo que se puede aprender de los misteriosos planetas.

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