La Agencia Espacial Europea selecciona un equipo liderado por Thales para fabricar el primer oxígeno en la Luna

La Agencia Espacial Europea (ESA) ha seleccionado el equipo industrial que diseñará y construirá la primera carga útil experimental para extraer oxígeno de la superficie lunar.

El equipo, dirigido por Thales Alenia Space en el Reino Unido, fue seleccionado por la Dirección de Exploración Humana y Robótica de la Agencia Espacial Europea después de una competencia por el mejor dispositivo de extracción de oxígeno, para evaluar tres diseños en competencia. El equipo también incluyó a AVS, Metalysis, The Open University y Redwire Space Europe.

Como parte del proyecto, el equipo seleccionado desarrollará un pequeño equipo que evaluará la posibilidad de construir fábricas más grandes en la Luna para extraer propulsores para Astronave Y aire respirable para astronautas, así como materias primas minerales para equipos. El diseño podrá extraer de 50 a 100 gramos de oxígeno del regolito lunar, que debería representar al menos el 70% del oxígeno total en la roca. Al mismo tiempo, también proporcionará mediciones precisas del rendimiento y las concentraciones de gas.

El proceso de probar los usos de los recursos en el sitio. Crédito: ESA

El extractor de oxígeno ESA deberá recolectar todo el oxígeno durante un período de 10 días, trabajando en energía solar Disponible dentro de un día lunar de dos semanas, antes de la noche lunar muy negra y helada.

«La carga útil debe ser compacta, de baja potencia y capaz de volar en una variedad de posibles módulos de aterrizaje lunares, incluida la sonda logística europea grande EL3 de la ESA», dijo. Él dijo David Benz, ingeniero de sistemas de la instalación de diseño concurrente (CDF) de última generación de la Agencia Espacial Europea. “La capacidad de extraer oxígeno de la roca lunar, junto con minerales utilizables, cambiará las reglas del juego para la exploración lunar, permitiendo a los exploradores internacionales que se preparan para regresar a la Luna ‘vivir lejos de la Tierra’ sin depender de largas y costosas líneas de suministro terrestres. .»

Oxígeno y metal del regolito lunar.
Oxígeno y metal del regolito lunar. Crédito: ESA

Una vez que se demuestre la tecnología con esta carga útil inicial, se enviará un modelo de tamaño completo a la Luna a bordo del módulo de aterrizaje logístico de la Agencia Espacial Europea a principios de la próxima década.

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El concepto de producir oxígeno y minerales a partir del regolito lunar ya ha sido probado en laboratorios y ha demostrado su eficacia. Las muestras devueltas desde la superficie lunar confirman que el regolito lunar consiste en un 40-45% en peso de oxígeno, que es su elemento más abundante. La dificultad es que este oxígeno se une químicamente en forma de óxidos en forma de metales o vidrio y, por lo tanto, no está disponible para su uso inmediato. Se ha construido un prototipo en el laboratorio para extraerlo, que se basa en la electrólisis para separar el regolito lunar simulado en metales y oxígeno, dos recursos básicos esenciales para las misiones espaciales sostenibles a largo plazo.

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