El cultivo de caucho provoca más deforestación de lo que se pensaba, según un estudio

  • Un estudio publicado recientemente utilizó datos satelitales de alta resolución para mostrar que la deforestación asociada con el cultivo del caucho es mucho mayor de lo que se pensaba anteriormente.
  • Encontró que la deforestación para la producción de caucho en el sudeste asiático, que produce el 90% del caucho natural del mundo, era «al menos dos o tres veces mayor» que las estimaciones anteriores.
  • El estudio dice que subestimar la deforestación relacionada con el caucho ha generado lagunas en el desarrollo y la implementación de políticas en lo que respecta a la gestión del cultivo del caucho.
  • Si bien el caucho sintético, elaborado a partir de combustibles fósiles, representa la mayor parte del caucho producido hoy en día, la creciente demanda de caucho en general ha dado como resultado que las áreas de plantaciones de caucho se expandan en 3,3 millones de hectáreas (8,2 millones de acres) de 2010 a 2020.

Un estudio publicado recientemente demostró que el cultivo del caucho en el sudeste asiático es responsable del doble o incluso el triple de deforestación de lo que se le atribuía anteriormente.

Antje Ahrends, una de las autoras del estudio, dijo que los resultados no la sorprendieron. A lo largo de los años, Ahrends, jefe de genética de conservación del Real Jardín Botánico de Edimburgo, ha observado de primera mano con qué rapidez las plantaciones de caucho están reemplazando a los bosques en el sudeste asiático. Dijo que esto le demostraba que estimaciones anteriores que fijaban el cultivo de caucho en alrededor de 1 millón de hectáreas (2,5 millones de acres) de pérdida de bosque desde 2000 habían subestimado en gran medida la escala del problema, lo que había llevado a descuidos en el desarrollo y la implementación de políticas.

Ahora, gracias a la tecnología de detección remota combinada con la verificación sobre el terreno, ella y su equipo tienen datos sólidos para respaldar sus observaciones de los viajes de campo a lo largo de los años. Utilizando tecnología de teledetección, el equipo cartografió 14,2 millones de hectáreas (35,1 millones de acres) de plantaciones de caucho en todo el Sudeste Asiático. ellos Estancia, Publicado en la revista naturalezaEncontró que desde 1993 se han talado 4 millones de hectáreas (alrededor de 10 millones de acres) de bosque para plantaciones de caucho, y al menos la mitad de esta área ha sido talada desde el cambio de milenio.

De los 14,2 millones de hectáreas identificadas en el estudio, se encontró que más de un millón de hectáreas estaban ubicadas en áreas vitales para la supervivencia y protección de la biodiversidad.

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«Esto demuestra que la deforestación del caucho ha sido subestimada y no se le ha prestado mucha atención en las políticas comerciales internacionales», dijo Ahrends a Mongabay en una entrevista en video.

Si bien la metodología utilizada en el estudio se ha publicado antes para el mapeo de cultivos, nunca se ha aplicado en “una región tan amplia”, dice Jefferson Fox, investigador principal del East-West Center que ha estudiado el uso y el cambio de la cobertura del suelo. en el sudeste asiático, dijo Mongabay en una entrevista por correo electrónico. La cantidad real de tierra deforestada puede ser mucho mayor, dijo Fox, porque el estudio no toma en cuenta los bosques que fueron talados para otros fines y luego convertidos en plantaciones de caucho. «En el noreste de Tailandia, por ejemplo, actualmente se están deforestando grandes áreas de caucho para utilizar la yuca para alimentar al ganado europeo», dijo Fox, que no participó en el estudio de Ahrends.

El cultivo de cultivos como palma aceitera, soja, cacao y caucho, entre otros, es la principal causa de deforestación a nivel mundial. de acuerdo a un informe La Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura publicó en 2021 que la expansión agrícola impulsa el 90% de la deforestación mundial, y la gran mayoría de ella ocurre en los bosques tropicales.

La demanda de caucho, al igual que la de otros cultivos básicos, está impulsada por las fluctuaciones del mercado. La creciente demanda de vehículos por parte de los consumidores, incluidos los eléctricos, significa una creciente demanda de caucho para fabricar más neumáticos. Y aunque la mayoría El caucho que se produce hoy es sintético. -un subproducto del petróleo- el caucho natural todavía representa el 30% de la producción mundial. a Estancia Fue escrito en coautoría por Ahrends y publicado a principios de este año en la revista Mensajes de conservación Documenta cómo las áreas de plantaciones de caucho se expandieron en 3,3 millones de hectáreas (8,2 millones de acres) entre 2010 y 2020, lo que provocó una mayor deforestación y la pérdida de biodiversidad asociada.

Deforestación por caucho en Laos. El cultivo del caucho en el sudeste asiático es responsable del doble o incluso el triple de la deforestación que se le atribuía anteriormente. Foto de Rhett A. Mayordomo/Mongabay.

Sin embargo, a pesar de los alarmantes hallazgos, rastrear y monitorear la pérdida de bosques relacionada con el caucho suele ser difícil. Por ejemplo, dijo Ahrends, cuando se trata de mapear la conversión de tierras para la agricultura, la mayor parte de la atención se dirige a productos básicos como el aceite de palma y la soja, y el caucho a menudo se pasa por alto. Si bien ha habido algunos intentos de mapear el cultivo del caucho país por país, no existe un mapa completo de todo el Sudeste Asiático, donde se produce aproximadamente el 90% del caucho natural del mundo.

Mapear el cultivo del caucho también es difícil por otras razones. Las plantaciones de caucho suelen estar gestionadas por pequeños agricultores en tierras difíciles de rastrear e identificar. Además, con hilera tras hilera de árboles que producen una cubierta casi uniforme, las plantaciones de caucho a menudo parecen bosques naturales en las imágenes de satélite. «Puede que sorprenda a la gente, pero sigue siendo muy difícil mapear los cultivos comerciales porque no es fácil distinguir entre diferentes tipos de plantas desde el espacio», dijo Ahrends.

Para superar este obstáculo, Ahrends y su equipo utilizaron una combinación de tecnología de teledetección y trabajo de campo para comprender el alcance de la deforestación causada por las plantaciones de caucho en el sudeste asiático.

Utilizaron datos de Sentinel-2, la misión de observación de la Tierra de la Agencia Espacial Europea, para mapear las plantaciones de caucho. Los dos satélites de la misión pasan sobre un área particular con relativa frecuencia, lo que permite al equipo distinguir las plantaciones de caucho de otros árboles. «El caucho tiene un patrón distintivo de caída y recuperación de hojas que ocurre en un período relativamente corto de solo cuatro meses», dijo Ahrends. «Usamos imágenes satelitales para identificar toda la cubierta arbórea a la que se le estaban cayendo hojas y luego la restauramos con relativa rapidez».

Una vez que se completó el mapeo de las plantaciones de caucho, el equipo superpuso los mapas con imágenes de deforestación del programa Landsat de la NASA. Esto les permitió identificar áreas donde la vegetación sana había sido quemada hasta los cimientos y donde se estaba produciendo un nuevo crecimiento, indicando las plantaciones como se muestran en los mapas de caucho. Luego, Ahrends envió a un investigador postdoctoral para verificar los datos y confirmarlos sobre el terreno.

El trabajo no estuvo exento de desafíos.

La cobertura de nubes puede causar interferencias, oscureciendo las imágenes de satélite y dificultando que los científicos obtengan una comprensión clara de la situación en tierra. Además, dijo Ahrends, recopilar datos mediante sensores remotos fue la parte fácil; La ratificación y el posterior respaldo sobre el terreno fueron más difíciles y requirieron más tiempo.

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«La tecnología no puede hacer mucho más», afirmó. «Tiene datos contextuales subyacentes que le permiten determinar las características espectrales del cultivo en primer lugar y luego probar lo que ha hecho para ver si el mapeo es bueno o no; ese es el elemento que requiere mucho tiempo».

Ahrends pidió más esfuerzos para involucrar a los científicos ciudadanos para llenar este vacío de conocimiento. «En última instancia, los píxeles se ven verdes desde el espacio cuando hay árboles en ellos, y todavía es muy difícil determinar su tipo mediante teledetección», dijo.

Ahrends dijo que espera que el estudio sirva como una llamada de atención y una acción inmediata para regular el proceso de certificación global para garantizar que el caucho se compre de manera sostenible.

Ella dijo: «No estamos pidiendo la demonización del caucho, porque el sustento de los pequeños agricultores depende de los cultivos y las alternativas sintéticas producidas a partir de combustibles fósiles son más dañinas para el medio ambiente». «En realidad, es un buen cultivo que puede proporcionar ingresos sostenibles a los agricultores si se cultiva y gestiona de forma sostenible».

Imagen de portada: El caucho de látex se acumula en un contenedor en una granja de caucho en Tailandia. Foto de Eleanor W. vía Flickr (CC BY-NC-ND 2.0).

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citas:

Wang, Y., Hollingsworth, PM, Zhai, D., West, CD, Green, JM, Chen, H.,… Ahrends, A. (2023). Los mapas de alta resolución muestran que el caucho provoca una deforestación masiva. naturaleza, 623(7986), 340-346. doi:10.1038/s41586-023-06642-z

Warren-Thomas, E., Ahrends, A., Wang, Y., Wang, M. M. y Jones, J. B. (2023). Incluir el caucho en la legislación para prevenir la deforestación es necesario pero no suficiente para reducir los impactos sobre la biodiversidad. Mensajes de conservación, dieciséis(5).

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