Un fragmento de un satélite chino casi choca contra la Estación Espacial Internacional. Lo esquivaron, pero el problema del espacio basura está empeorando

A principios de esta semana, la Estación Espacial Internacional (ISS) tuvo que maniobrar para evitar una posible colisión con basura espacial. Con una tripulación de astronautas y cosmonautas a bordo, esto requirió un cambio urgente de órbita el 11 de noviembre.

En el transcurso de los 23 años de vida orbital de la estación, ha habido alrededor de 30 encuentros cercanos con desechos orbitales que requieren una acción evasiva. Tres de estos casi accidentes ocurrieron en 2020. Y en mayo de este año, hubo un golpe: un pequeño trozo de basura espacial hizo un agujero de 5 mm en el brazo del robot de la Estación Espacial Internacional Canadiense.

El incidente de esta semana incluyó un fragmento de escombros del desaparecido satélite meteorológico Fengyun-1C, que fue destruido en 2007 por una prueba china de misiles antisatélite. El satélite explotó en más de 3500 pedazos de escombros, la mayoría de los cuales todavía están en órbita. Muchos han caído ahora en la región orbital de la Estación Espacial Internacional.

Para evitar la colisión, una nave espacial rusa Progress atracada en la estación disparó sus cohetes durante poco más de seis minutos. Esto cambió la velocidad de la ISS en 0,7 metros por segundo y elevó su órbita, ya por encima de los 400 km, en aproximadamente 1,2 km.

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Multitudes en órbita Los desechos espaciales se han convertido en una de las principales preocupaciones de todos los satélites que orbitan la Tierra, no solo de la Estación Espacial Internacional del tamaño de un campo de fútbol. Además de satélites notables como la estación espacial china más pequeña Tiangong y el telescopio espacial Hubble, hay miles de otros.

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Como la estación espacial tripulada más grande, la Estación Espacial Internacional es el objetivo más vulnerable. Gira alrededor de 7,66 kilómetros por segundo, lo suficientemente rápido como para viajar de Perth a Brisbane en menos de ocho minutos.

Una colisión a esta velocidad con incluso una pequeña pieza de escombros puede causar daños graves. Lo que importa es la velocidad relativa del satélite y la chatarra, por lo que algunas colisiones pueden ser más lentas mientras que otras pueden ser más rápidas y causar más daños.

A medida que LEO se llena cada vez más, hay más y más cosas que encontrar. Ya hay casi 5.000 satélites en funcionamiento en la actualidad y hay más en camino.

Solo SpaceX pronto tendrá más de 2,000 satélites de Internet Starlink en órbita, en ruta hacia un objetivo inicial de 12,000 y posiblemente 40,000 eventualmente.

Si se tratara solo de los satélites en órbita, podría no ser tan malo. Pero según la Oficina de Desechos Espaciales de la Agencia Espacial Europea, se estima que hay alrededor de 36.500 objetos artificiales orbitando alrededor del mundo de más de 10 cm de diámetro, como satélites difuntos y etapas de cohetes. También hay alrededor de 1 millón entre 1 cm y 10 cm, y 330 millones que miden 1 mm a 1 cm.

La mayoría de estos elementos se encuentran en órbita terrestre baja. Debido a las altas velocidades involucradas, incluso una mancha de pintura puede grabar una ventana ISS y un cuerpo de mármol puede penetrar una unidad compacta.

La ISS está algo protegida por un blindaje multicapa para reducir la posibilidad de pinchazos y descompresión. Pero todavía existe el riesgo de que tal evento ocurra antes de que la Estación Espacial Internacional llegue al final de su vida hacia el final de la década.

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Por supuesto, nadie tiene la tecnología para realizar un seguimiento de cada pieza de escombros, ni nosotros tenemos la capacidad de deshacernos de todos esos desechos. Sin embargo, se están investigando posibles formas de eliminar partes más grandes de la órbita.

Mientras tanto, organizaciones de todo el mundo como la Red de Monitoreo Espacial de EE. UU. Están rastreando cerca de 30.000 objetos de más de 10 centímetros de tamaño.

Aquí en Australia, el seguimiento de los desechos espaciales es un área de creciente actividad. Varias organizaciones, incluida la Agencia Espacial Australiana, Sistemas Fotovoltaicos, el Instituto Espacial ANU, el Sistema de Radar de Monitoreo Espacial, el Grupo de Ciencias Industriales y el Instituto Australiano de Aprendizaje Automático, están involucradas con fondos de SmartSat CRC.

Además, el Centro Aeroespacial Alemán (DLR) tiene una instalación SMARTnet en el Observatorio Mt Kent de la Universidad del Sur de Queensland dedicada a observar la órbita geoestacionaria a una altitud de aproximadamente 36,000 km, hogar de muchos satélites de comunicaciones, incluidos los utilizados por Australia.

De una forma u otra, eventualmente tendremos que limpiar nuestro vecindario espacial si queremos seguir haciendo uso de las áreas más cercanas de la «frontera final».

(Esta historia no ha sido editada por el personal de Devdiscourse y se genera automáticamente a partir de un feed compartido).

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