SpaceX puso la nave en órbita y en el próximo lanzamiento intentarán devolverla

El enorme cohete Starship de SpaceX podría volar por cuarta vez el 5 de junio, con el objetivo principal de evaluar el escudo térmico reutilizable de la segunda etapa mientras el vehículo intenta reingresar de manera segura a la atmósfera por primera vez.

Elon Musk, director ejecutivo Dijo en su plataforma de redes sociales X. «Hay muchos problemas desafiantes que resolver con este vehículo, pero el mayor problema que queda es hacer un escudo térmico orbital reutilizable, algo que nunca se ha hecho antes».

Su publicación se hace eco de los comentarios que hizo a principios de este mes cuando señaló que el objetivo principal de la próxima prueba de la nave espacial es «pasar el límite de calentamiento de reentrada».

Esto significa que se probará el nuevo escudo térmico de la segunda etapa, compuesto por unas 18.000 baldosas cerámicas hexagonales. Estas tejas están diseñadas para proteger la segunda etapa (también llamada Starship) de las temperaturas extremas que se producen al reingresar a la atmósfera terrestre. Musk sugirió que uno de los mayores problemas es la debilidad del sistema en general, diciendo: «No somos capaces de soportar la pérdida de una sola pieza en la mayoría de los lugares». Esto significa que una loseta dañada o defectuosa podría significar un desastre.

Como Musk señaló en su publicación, sobrevivir al reingreso es solo una pieza del rompecabezas. La empresa también necesitará crear una “cadena de suministro completamente nueva” para sus placas de protección térmica de alto rendimiento y fabricarlas en volúmenes muy elevados.

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Es un problema difícil, pero resolverlo los acercaría al santo grial de los vehículos de lanzamiento: la reutilización total. SpaceX ha logrado avances significativos en la reutilización con su cohete Falcon 9, que ha volado 56 veces solo en lo que va de año. Pero aunque la compañía recuperó el propulsor, la segunda etapa pasó en su órbita objetivo. Al reutilizar las dos etapas del cohete, SpaceX espera reducir los costos a una fracción de lo que son hoy, al mismo tiempo que entrega varios pedidos de mayor masa para orbitar en un solo lanzamiento. (Las misiones de viajes compartidos Transporter de SpaceX cuestan 6.000 dólares por kilogramo).

Si todo va según lo previsto, la compañía demostrará su capacidad para devolver la nave espacial a la Tierra mediante un reingreso controlado y un aterrizaje suave en el Océano Índico. SpaceX también pretende devolver el cohete propulsor, llamado Super Heavy, también mediante aterrizaje en el océano. Dará un paso más para poner en línea el sistema de lanzamiento más grande y poderoso jamás construido, listo para eventualmente transportar carga y tripulación a la órbita terrestre y más allá.

El próximo lanzamiento de la nave espacial será el cuarto de una serie de pruebas de vuelo orbital. Fue lanzado el pasado mes de abril. Antes de que SpaceX pueda proceder con el lanzamiento, debe obtener una licencia de lanzamiento comercial de la Administración Federal de Aviación de EE. UU., la agencia responsable de regular los lanzamientos comerciales. La FAA también supervisa las investigaciones sobre lanzamientos de cohetes que se desvían de su rumbo por cualquier motivo, por lo que ha estado trabajando estrechamente con SpaceX durante toda la campaña de prueba de Starship.

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Sin duda, los lanzamientos anteriores de Starship salieron mal: los dos primeros terminaron en explosiones de fuego en el aire, y el tercero terminó cuando tanto Super Heavy como Starship probablemente se desintegraron antes de estrellarse en el océano. Pero para SpaceX, que adopta un enfoque iterativo para el desarrollo de hardware, cada prueba fue finalmente exitosa porque proporcionó a los ingenieros datos sobre el cohete en un entorno de vuelo del mundo real. Y es cierto que cada misión fue más lejos que la anterior: durante el tercer vuelo, los motores provocaron quemaduras de larga duración durante el ascenso del vehículo, y el Starship Finalmente alcanzó la órbita por primera vez.

En última instancia, SpaceX pretende aterrizar tanto el cohete Super Heavy como la segunda etapa de Starship en sus instalaciones de lanzamiento en el sureste de Texas, donde podrán reacondicionarse rápidamente y devolverse a la plataforma.

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