Se ha validado un nuevo método para detectar planetas similares a Tatooine

10 de noviembre de 2021

(Noticias de Nanwerk) Una nueva técnica desarrollada en parte por el astrónomo de la Universidad de Hawai, Nader Hagipur, ha permitido a los científicos descubrir un planeta en tránsito con dos soles.

Estos objetos, llamados planetas circulares, orbitan alrededor de un par de estrellas. Durante años, estos planetas fueron solo tema de ciencia ficción, como Tatooine en Star Wars. Sin embargo, gracias a las misiones Kepler y Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS), realizadas por la NASA, un equipo de astrónomos, incluido Haghighipour, ha encontrado 14 cuerpos de este tipo hasta ahora. Sistema planetario circular Kepler 47. Vista artística del sistema planetario circular Kepler-47 con sus tres planetas. (Foto: NASA / JPL-Caltech / T. Pyle)

Kepler y TESS detectan planetas a través del método de tránsito, en el que los astrónomos miden el diminuto oscurecimiento de una estrella cuando un planeta pasa frente a su estrella anfitriona, bloqueando parte de la luz estelar. Normalmente, los astrónomos necesitan ver al menos tres tránsitos para determinar la órbita de un planeta. Esto se vuelve difícil cuando hay dos estrellas anfitrionas.

«Detectar planetas circulares es mucho más complicado que encontrar planetas orbitando estrellas individuales. Cuando un planeta orbita alrededor de un sistema de dos estrellas, los tránsitos de la misma estrella no ocurren a intervalos consistentes», explicó Hagibor. «Un planeta puede cruzar una estrella, luego cruzar otra, antes de que vuelva a cruzar la primera estrella, y así sucesivamente».

Además del desafío, los períodos orbitales de los planetas circulares son siempre mucho más largos que el período orbital de una estrella binaria. Esto significa que para observar tres cruces, los científicos deben observar al dúo durante mucho tiempo. Aunque eso no fue un problema con el telescopio espacial Kepler (este telescopio observó solo una región del cielo durante 3.5 años), dificulta el uso de TESS para detectar planetas circulares, porque TESS observa una parte (o sector) de el cielo por un período de 3.5 años, solo 27 días antes de que se indique en otro lugar, lo que hace imposible monitorear tres tránsitos de un planeta usando TESS.

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En 2020, Hagibor y su equipo encontraron una forma de sortear esta limitación. En un artículo publicado en The Astronomical Journal, describen una nueva técnica que les permitirá detectar planetas circulares usando TESS, siempre que el planeta pase por ambas estrellas anfitrionas durante la ventana de observación de 27 días.

Ahora, el mismo equipo de astrónomos ya ha encontrado el primer planeta circular de este tipo en los datos de TESS, lo que demuestra que su tecnología funciona. Conocido por su designación de catálogo, TIC 172900988, el dúo objetivo fue observado en un solo sector por TESS, cuya curva de luz mostraba signos de tránsito, uno a través de cada estrella, separados por solo cinco días, durante el mismo emparejamiento.

«Se necesitan alrededor de 200 días para orbitar este planeta; utilizando el método de tránsito tradicional, tuvimos que esperar más de un año para detectar dos tránsitos adicionales. Nuestra nueva tecnología ha reducido ese tiempo a solo cinco días, lo que demuestra que a pesar del corto período de observación , se puede utilizar TESS para descubrir planetas circulares. El nuevo planeta es evidencia de la validez, aplicabilidad y éxito de nuestro enfoque innovador ”, dijo Hagibor, fundador del grupo de trabajo TESS Circumbinary Planet. «Este descubrimiento muestra que nuestra nueva tecnología está funcionando y podrá encontrar más planetas».

El descubrimiento del primer planeta circular TESS utilizando esta nueva tecnología aparece en Diario astronómico («TIC 172900988: Planeta circular transitorio detectado en un sector de datos TESS»). Haghighipour es coautor con los autores principales Veselin B. Kostov (Centro de vuelos espaciales Goddard de la NASA), Instituto SETI y Colaboración ambiental de exoplanetas de GSFC Sellers.

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