¿Qué utilidad tiene el índice de calidad del aire?

por: Azliana Azhari Y Madera Raksha Pandya, Universidad de Monash Malasia en Kuala Lumpur

Si bien el Índice de Calidad del Aire es una herramienta útil, tiene sus limitaciones. Todavía existe una mayor necesidad de un seguimiento sólido para garantizar un aire más limpio.

Imagina que estás caminando por las calles contaminadas de una ciudad. Aunque lleves una mascarilla N95, aún puedes oler el aire ahumado, sulfuroso, gaseoso y parecido a disolvente. La contaminación es tan grave que incluso se pueden saborear los residuos aceitosos y sucios del aire. Una gruesa capa de smog oscurece el horizonte, convirtiéndolo en un panorama brumoso y lleno de niebla.

Desde el smog transfronterizo anual que ha plagado el sudeste asiático durante décadas hasta el severo smog observado recientemente en Delhi, una ola tóxica de contaminación del aire está asfixiando a ciudades de todo el mundo. El smog invernal de Beijing, una mezcla nociva de vapores de tráfico y olores de fábrica, pinta un panorama horroroso: este enemigo invisible no es una amenaza distante; está en el aire que respiramos.

Las principales fuentes de estos contaminantes del aire son las emisiones de gases de escape, la combustión incompleta de combustibles fósiles, las centrales eléctricas y las actividades industriales, todo lo cual da como resultado productos químicos y contaminantes nocivos que cubren el aire.

Los contaminantes del aire se clasifican en contaminantes primarios (sustancias ambientalmente nocivas producidas por procesos naturales o artificiales) y contaminantes secundarios (productos de cambios químicos de los contaminantes primarios). Normalmente, los contaminantes del aire incoloros e inodoros representan una amenaza invisible que supone un grave riesgo para la salud pública, nuestros ecosistemas y el delicado equilibrio de nuestro planeta.

Una forma de realizar un seguimiento diario de la contaminación del aire es comprender cómo reducir nuestra exposición a la contaminación utilizando lecturas del Índice de calidad del aire (ICA), a veces denominado índice de contaminación del aire (API). Este es el lenguaje universal utilizado para evaluar las condiciones de la calidad del aire. Le dice a la gente qué tan limpio o contaminado está el aire basándose en un número simple en una escala de 0 a 500 con un impacto conocido en la salud humana.

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Treinta y siete de las 40 ciudades más contaminadas del mundo se encuentran en el Sudeste Asiático, y casi el 99 por ciento de la población vive en áreas donde la Organización Mundial de la Salud ha considerado que la calidad del aire es insegura debido a la contaminación.

Nuestra salud está íntimamente ligada a lo que respiramos. Al igual que fumar, respirar aire contaminado es igualmente malo. Así como fumar es perjudicial para nuestra salud, respirar aire contaminado es igualmente malo.

Las partículas de aire contaminado pueden causar irritación, hinchazón e inflamación de la nariz, la garganta, los senos nasales, los ojos y los pulmones. Los microorganismos intestinales también se ven afectados. Para los bebés y niños con pulmones en desarrollo, las personas con afecciones médicas preexistentes como enfermedades cardíacas, las personas con discapacidades y los ancianos, la mala calidad del aire puede tener efectos graves y duraderos como enfisema, asma, enfermedad pulmonar obstructiva crónica e incluso algunos tipos de cáncer, como el de pulmón, mama y páncreas.

El número de la escala se basa en las concentraciones de contaminantes químicos en un día determinado en una sola lectura. La lectura tiene en cuenta todos los principales contaminantes del aire, incluidas las partículas, el ozono a nivel del suelo, el monóxido de carbono, el dióxido de azufre y el dióxido de nitrógeno.

La lectura diaria permite al gobierno y al público comprender la calidad del aire a su alrededor y cuándo la calidad del aire es mejor o peor, ayudando a las personas a tomar sus propias decisiones sobre cuándo aventurarse o evitar salir.

El Índice de Calidad del Aire es útil para indicar el estado de la calidad del aire que refleja su impacto en la salud humana y puede ser fácilmente comprendido por el público. Cada valor del indicador corresponde a una categoría codificada por colores y un riesgo para la salud específico.

Para calcular la calidad del aire se utilizan cinco contaminantes principales. El cálculo se basa en el índice de contaminación estándar (PSI) que ha sido utilizado y aceptado internacionalmente. Implica medir concentraciones de contaminantes, aplicar fórmulas específicas e interpretar los resultados para proporcionar una escala codificada por colores simple.

Las estaciones de monitoreo continuo de la calidad del aire registran concentraciones de contaminantes clave cada hora. Después de promediar diferentes períodos de tiempo, las concentraciones de cada contaminante primario se convierten en un subíndice utilizando una ecuación matemática definida de acuerdo con los requisitos de punto de corte de los estándares de calidad del aire ambiente de cada país.

Estos estándares son el Estándar de Calidad del Aire Ambiental de Malasia (MAAQS) para Malasia, el Estándar Nacional de Calidad del Aire Ambiental (NAAQS) en los Estados Unidos y la Medida Nacional de Protección Ambiental (Calidad del Aire Ambiental) (NEPM) en Australia. Cuando se calcula un subíndice específico para cada contaminante primario, el subíndice más alto se define como la calidad del aire en un momento determinado.

El Índice de Calidad del Aire es una herramienta útil, pero tiene limitaciones. Los valores del índice pueden variar de un país a otro debido a las variables fuentes de emisión, las condiciones meteorológicas y la regulación y aplicación del medio ambiente.

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Las fórmulas específicas utilizadas para convertir sus concentraciones en subíndices pueden variar en el peso de los contaminantes, y se utilizan diferentes puntos de corte estándar en diferentes países, lo que significa que la misma concentración de contaminante puede resultar en un subíndice más alto o más bajo dependiendo sobre estándares locales.

Dado que el Índice de Calidad del Aire se centra en cinco contaminantes primarios, es posible que no pueda capturar amenazas emergentes, como partículas ultrafinas que pueden penetrar más profundamente en nuestros pulmones y torrente sanguíneo.

Estas pequeñas partículas pueden causar diversos efectos en la salud.

Se trata de compuestos orgánicos volátiles que contribuyen a la formación de ozono superficial. Metales pesados ​​en el aire, como plomo, arsénico y cromo, que pueden provocar daños en los órganos y el sistema nervioso. El índice proporciona una cifra general y no tiene en cuenta cómo varía la exposición de las personas dependiendo de factores como dónde se encuentran y qué tan activas son.

Si bien el Índice de Calidad del Aire proporciona una métrica valiosa para medir la contaminación del aire y sus impactos en la salud pública, existen limitaciones.

Al exigir una regulación más estricta, adoptar prácticas sostenibles y fomentar la acción colectiva, podemos reclamar nuestro derecho al aire limpio, un salvavidas no solo para nuestros pulmones sino también para el futuro de nuestro planeta y sus diversos habitantes.

Publicado originalmente bajo licencia Creative Commons por 360info™.

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