Preservar la alta mar y la vida en ella

Cambio climático. Sobrepesca. Minería de los fondos marinos.

Estos son algunos de los desafíos épicos que abordará un tratado histórico de las Naciones Unidas para proteger la biodiversidad de los océanos, que obtuvo apoyo a principios de marzo cuando una gran mayoría de naciones acordaron un lenguaje para apoyar.

Cubriendo la «alta mar», la Convención de las Naciones Unidas sobre la Diversidad Biológica en Alta Mar, el cinturón masivo de agua salada que cubre casi la mitad del mundo, apoya la biodiversidad marina y proporciona la administración de las aguas internacionales.

Simón Payne, Profesor Asociado en el Departamento de Ecología Humana de la Escuela de Ciencias Biológicas y Ambientales de Rutgers (SEBS) y la Escuela de Derecho de Rutgers, estuvo presente en la Sede de las Naciones Unidas en Nueva York durante las dos semanas de la conferencia y durante la conferencia final de 38 horas, donde se acordó la redacción final del tratado. Kira Bostick, estudiante de SEBS y estudiante de Payne, fue delegada en la conferencia con ella.

Payne, experto en derecho internacional y ambiental, explicó los objetivos del tratado, su importancia y algunos de los próximos pasos hacia la implementación.

Hemos leído y escuchado referencias a «alta mar» en libros, películas y canciones, pero ¿qué significa ese término? ¿Por qué la alta mar necesita protección?

Payne: El término «alta mar» se refiere a la zona del océano a más de 200 millas náuticas de las costas. La frase incluye no solo la columna de agua, sino también el fondo marino debajo y el espacio aéreo arriba. La alta mar cubre casi la mitad de la superficie de la Tierra y es compartida por todas las naciones bajo el derecho internacional. Todas las naciones, ya sean costeras o sin litoral, tienen el mismo derecho a realizar investigaciones científicas, pescar y navegar allí.

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Tenemos muchas leyes en nuestras tierras relacionadas con todo tipo de actividades, incluidos los usos residenciales y las actividades industriales. Cuando se trata de las leyes que rigen la alta mar, casi no hay ninguna. Sólo algunos acuerdos limitados.

El área es vasta, en su mayoría no administrada y llena de vida. Durante los últimos 10 a 20 años, nuestra tecnología ha hecho posible y divertido para los humanos salir y usar ese espacio. Las pesquerías comerciales están justo ahí. Las empresas proponen comenzar a extraer minerales del fondo marino como el cobalto y el manganeso, y extraer vida marina que posea material genético único para uso comercial. Los submarinos atraviesan cables profundos y se instalan bajo el mar para redes de comunicaciones. El cambio climático está teniendo impactos que aún no podemos comprender completamente. Existe la posibilidad de que estemos exterminando especies que ni siquiera conocemos a través de nuestras actividades. Queremos tratar de gestionar las actividades y lograr un mejor resultado.

¿Por qué estuvo presente e involucrado en las negociaciones?

Payne: Soy Presidente del Grupo de Especialistas en Derecho Oceánico de la Comisión Global de Derecho Ambiental, un panel de expertos que asesora a la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). He servido como delegado en negociaciones de tratados para la UICN.

Ofrezco mi experiencia a la delegación, que a su vez a menudo apoya la capacidad de los países en desarrollo que pueden no tener expertos técnicos disponibles. También he hecho observación participante para mi beca. En el transcurso de las negociaciones, que comenzaron en 2015, mi equipo y yo elaboramos documentos analíticos e informativos sobre temas para los gobiernos que se enfrentan a problemas legales, políticos o de redacción. Compartimos ampliamente estos documentos de posición. Inusualmente en este entorno donde los estados son los actores más visibles, nuestras recomendaciones a veces se indicaron directamente en el piso de la sala de reuniones.

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¿Qué haría el tratado por los océanos del mundo?

Payne: El tratado cierra una brecha legal y administrativa para alta mar. Es un recurso vasto y compartido, pero solo unos pocos países han aprovechado las oportunidades que ofrece. El acuerdo ayudará a que más países se involucren compartiendo las recompensas de los descubrimientos científicos. Requerirá que los países se comprometan a evaluar y mitigar los impactos ambientales de sus actividades. El tratado también establecerá un mecanismo para definir «áreas marinas protegidas». Se espera que esto proteja ecosistemas únicos en alta mar, como el Mar de los Sargazos.

¿Cuál es el cronograma para completar el tratado?

Payne: Tenemos un guión acordado, así que este es el punto de partida. Una vez adoptado (probablemente en junio), al menos 60 países deben ratificar el acuerdo. Esto puede tomar de tres a cinco años. Mientras tanto, continuaremos nuestro trabajo, ayudando con análisis y recomendaciones sobre cómo implementar el tratado.

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