Para los indios, los nuevos templos emiratíes traen la sensación de estar en casa lejos de casa.

Descifrando a Rashid: cómo una losa de piedra negra abrió un mundo a una antigua civilización egipcia

LONDRES: Desde una perspectiva militar, la invasión francesa de Egipto en 1798, un intento de interrumpir el comercio y la influencia británica en el norte de África y la India, fue un completo fracaso. Sin embargo, para la comprensión mundial de la historia del antiguo Egipto durante 3.000 años, puede ser una victoria accidental.

Un ejército de 50.000 hombres dirigido por Napoleón Bonaparte desembarcó en Alejandría el 2 de julio de 1798 y durante los siguientes tres años hubo una serie de victorias y derrotas ocasionales de las fuerzas francesas en Egipto y Siria.

Pero después de que la marina británica hundiera la flota de Napoleón en la bahía de Abu Qir en la batalla del Nilo el 25 de julio de 1799, un ejército francés cada vez más reducido y devastado por enfermedades, atraído por las fuerzas otomanas y británicas, se encuentra atrapado en una tierra alienígena hostil. Sin salida y sin posibilidad de consolidación, el final era inevitable.

Napoleón lo sabía, y en la noche del 22 de agosto de 1799 abandonó sus fuerzas y se retiró a París y su destino final: en 1804, fue coronado emperador de Francia.

Los restos de su ejército permanecieron en Egipto, incluso después del asesinato del sucesor de Napoleón como comandante, hasta que finalmente se rindió a los británicos en Alejandría el 2 de septiembre de 1801.

Como parte de la campaña, Napoleón ordenó el saqueo masivo de antigüedades a Francia. Pero después de que los franceses se rindieran, la mayoría de estos cayeron en manos de los británicos. Entre el botín devuelto al Museo Británico se encontraba un bloque de piedra pulida con inscripciones en tres idiomas diferentes: jeroglíficos griegos antiguos, demóticos y egipcios.

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Fue descubierta en julio de 1799 por un ingeniero militar francés que estaba reforzando las defensas de un fuerte otomano del siglo XV que fue capturado cerca de Rosetta en la orilla occidental del Nilo y que se conoció como la Piedra de Rosetta.

Detalle del Libro de los Muertos de la Reina Nejmeh, Papiro, Egipto, 1070 aC, Dinastía XXI. (© Fideicomisarios del Museo Británico)

Será la clave para comprender los jeroglíficos del antiguo Egipto.

Aunque muchos eruditos europeos dominaban el griego antiguo, pasaron más de dos décadas antes de que pudieran descifrar a Rosetta. Cuando lo hicieron, fue un momento histórico en la egiptología, ya que el Museo Británico celebra este mes con una importante nueva exposición que reúne una colección de más de 240 objetos, incluida la Piedra de Rosetta.

La exposición «Jeroglíficos: La Conquista del Antiguo Egipto» coincide con el bicentenario del último gran avance del filólogo y orientalista francés Jean-François Champollion en 1822.

«Descifrar los jeroglíficos en la Piedra de Rosetta desbloqueó 3.000 años de historia egipcia», dijo a Arab News Ilona Regolsky, curadora de Cultura escrita egipcia en el Museo Británico.

«Hasta entonces, nadie sabía hasta dónde había llegado la antigua civilización egipcia, o cuánto tiempo había durado. Pero después de este avance, Champollion pudo traducir los nombres de los reyes y crear una cronología real mucho más atrás de lo que nadie pensó anteriormente. »

“Muy pronto también llegó la comprensión de que se trataba de una civilización compleja con relaciones con sus vecinos, a veces pacíficas, a veces violentas, y paso a paso llegamos a una mejor comprensión de la sociedad.

De los historiadores griegos, que mencionan algunas de las prácticas que vieron, aprendemos que los antiguos egipcios embalsamaban a sus muertos. Pero realmente no entendíamos cómo estas personas vivían y experimentaban su mundo».

El dintel del templo del rey Amenemhat III, Hawara, Egipto, Dinastía XII, 1855–08 a. (© Fideicomisarios del Museo Británico)

Descifrar el Código Rosetta fue una hazaña compleja que puso a prueba las mentes de los académicos europeos. Aunque la piedra tiene tres traducciones del mismo decreto, no eran la misma palabra por palabra.

“Champollion y otros comenzaron mirando el texto griego e identificando palabras que aparecían con frecuencia, por ejemplo, la palabra templo o el título Basilio (un término que se refiere a un rey)”, dijo Regolsky. «Miraron el texto demótico para ver si había un grupo de signos que aparecían de una forma u otra en el mismo lugar».

Fue un comienzo razonable, pero un proceso frustrante debido al hecho, que inicialmente no se apreció, de que ni el antiguo egipcio ni el demótico eran escrituras basadas en el alfabeto, y que una sola palabra podía escribirse de muchas maneras diferentes en el mismo documento.

Eventualmente, se creó una lista de signos, una especie de diccionario egipcio antiguo, «pero no fue suficiente para entender el texto completo, o usarlo para leer otras cosas inscritas», dijo Regolsky.

Fue Champollion quien finalmente descubrió que los jeroglíficos eran un sistema híbrido.

“Hay signos alfabéticos, pero también signos individuales que representan dos o tres letras, o incluso palabras completas”, dijo Regolsky. «Y algunos son signos silenciosos, lo que llamamos ‘determinantes’ en egiptología. No los lees de ninguna manera, pero indican el significado de la palabra anterior y te dicen si es un verbo o un sustantivo».

Básicamente, los jeroglíficos parecen «un lenguaje muy simple basado en símbolos, pero es mucho más complejo que eso, mucho más complejo que escribir el alfabeto, y me tomó mucho tiempo descifrarlo».

El dintel del templo del rey Amenemhat III, Hawara, Egipto, Dinastía XII, 1855–08 a. (© Fideicomisarios del Museo Británico)

El texto de la Piedra de Rosetta resulta ser un decreto escrito en 196 a. C. por sacerdotes en Menfis, reconociendo la autoridad del faraón ptolemaico Ptolomeo V. Están tallados en losas de piedra u «obeliscos» para exhibirlos en los templos de todo Egipto.

Durante las siguientes décadas, se descubrieron nueve copias parciales más del decreto en sitios de todo Egipto. Regolsky dijo que la Piedra de Rosetta es la más completa y sin ella, por ejemplo, “el descubrimiento de la tumba de Tutankamón”, excavada por el arqueólogo británico Howard Carter en 1922, “hubiera sido completamente diferente”.

A Carter le resultó difícil determinar el rey, que es de suma importancia, y su lugar en el contexto de la cronología de la XVIII Dinastía. Tendremos una hermosa tumba con cosas hermosas».

Según los estándares del antiguo Egipto, la Piedra de Rosetta no es tan antigua. «Para nosotros, los egiptólogos, la piedra, de alrededor del 200 a. C., aparece muy tarde en la historia de los jeroglíficos, un sistema de escritura que comenzó a usarse por primera vez alrededor del 3250 a. C.».

Y en el 200 a. C., los jeroglíficos ya estaban desapareciendo.

“El primer cambio realmente importante en Egipto fue el uso del griego como idioma administrativo”, dijo Regolsky.

Cuando Alejandro Magno conquistó Egipto en el 332 a. C., la gente ya hablaba griego; El idioma ya estaba muy extendido a partir del siglo VIII, debido al comercio y porque había muchos mercenarios griegos que lucharon en el ejército egipcio y se asentaron en el país.

«Pero desde Alejandro Magno en adelante, y especialmente en los períodos ptolemaicos, el griego se convirtió en el idioma de la administración y lentamente expulsó a los egipcios».

En el sentido de las agujas del reloj desde la izquierda: Estatua del Escriba, piedra caliza, Egipto, Sexta Dinastía. (Museo Louvre); Ataúd con jeroglíficos en su costado (Museo Británico); Un vendaje de momia de Ebruy, Lino, Saqqara, Egipto, el período ptolemaico. (Museo Louvre).

Independientemente del contexto histórico del descubrimiento de la Piedra de Rosetta y su captura por parte de los británicos, «en el campo de la egiptología, y para Egipto, es sin duda algo para celebrar», dijo Regolsky.

«Hoy hay muchos egiptólogos en el mundo, incluidos nuestros colegas en Egipto, y todos estamos trabajando juntos, una gran comunidad que intenta mejorar nuestro conocimiento del antiguo Egipto, todo lo cual surgió de este único proyecto».

Regolsky, que había pasado dos años trabajando junto a otros egipcios en el Museo Egipcio de El Cairo, no podía pensar en el desconcertante tema de si la Piedra de Rosetta debería ser devuelta a su patria original.

Más de 100.000 artefactos del rico pasado de Egipto se albergarán en el Gran Museo Egipcio, que actualmente está casi terminado en un sitio al oeste de El Cairo, cerca de las Pirámides de Giza.

Entre ellos hay 5.400 tesoros enterrados con Tutankamón hace más de 3.300 años, incluida la icónica máscara mortuoria, que finalmente llegará después de décadas de vagar por el mundo, adonde pertenecen.

Sin embargo, la Piedra de Rosetta, la clave para entenderlo todo, permanecerá en Gran Bretaña.

El general británico que acompañó la piedra a Gran Bretaña en 1801 después de que se la arrebataron a los franceses, eligió verla y otras 20 piezas no como botín, sino como «un orgulloso recuerdo de las armas de Gran Bretaña, no saqueadas de poblaciones indefensas, sino adquiridas con honor por la fortuna de la guerra».

La exposición del Museo Británico contará con el Documento Francés de Rendición, prestado por los Archivos Nacionales del Reino Unido, y se exhibe por primera vez. Un portavoz del Museo Británico dijo que se trataba de un «acuerdo legal que incluía la transferencia de la Piedra de Rosetta a Gran Bretaña… como regalo diplomático… firmado por todas las partes. Representantes de los gobiernos egipcio, francés y británico».

Cartonaje y la momia de la Sra. Bucktenhauer. (Archivos y museos de Tyne & Wear)

Hoy, el gobierno egipcio puede entrar en conflicto al describir a un oficial del ejército otomano como el guardián legítimo de la herencia egipcia.

Ciertamente, en ese momento, no se pensó en si la Piedra de Rosetta y otros monumentos deberían permanecer en Egipto, una cuestión que es aún más aguda hoy en día, en una época de creciente presión sobre las instituciones occidentales como el Museo Británico para que devuelvan el botín. de guerras y aventuras imperiales.

«Lo único que diría es que trabajar en estrecha colaboración con los curadores egipcios del museo no es una prioridad para muchos de ellos», dijo Regolsky. «Me entristece que nuestra relación se enmarque de esta manera, sobre devolver cosas o no, porque nuestra relación con nuestros compatriotas egipcios se trata de mucho más que las cosas individuales que han ido a este lugar o aquello.

«Se trata de celebrar el antiguo Egipto, todavía hay mucho por hacer en Egipto, mucho por aprender, investigar y colaborar, y eso es lo positivo en lo que hay que centrarse».

La fascinación del público por el antiguo Egipto debe su origen al descubrimiento de la piedra de Rosetta, el objeto más visitado del Museo Británico, y «a la cultura que ha dejado un testimonio arqueológico tan bien conservado de su existencia y que también ha un atractivo visual tan fuerte, que no posee en algunas otras culturas antiguas.

«Creo que el visitante general del museo se siente atraído por esta cultura de las artes visuales, incluido el sistema de escritura en sí. Si lo compara con la escritura cuneiforme, por ejemplo, se sentirá más atraído por los jeroglíficos, porque son muy hermosos y visualmente muy atractivo Creo que esto Lo que conecta a las personas y las anima a aprender más sobre la cultura.”

Ciertamente, el Museo Británico anticipa que la exposición, que trazará el viaje del desciframiento de los jeroglíficos, desde los esfuerzos iniciales de los viajeros árabes medievales y los eruditos del Renacimiento, hasta el triunfo de Champollion en 1822, será una de las exposiciones más famosas hasta la fecha.

Hieroglyphics: The Conquest of Ancient Egypt se exhibirá en el Museo Británico del 13 de octubre de 2022 al 19 de febrero de 2023.

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