Omicron confunde lo que sabemos sobre la inmunidad

Olvídese del debate sobre lo asustados que deberíamos estar del omicron. Lo que importa es poner nuestra energía en soluciones efectivas, tomar acciones personales importantes y exigir acciones efectivas de los líderes mundiales.

Los científicos ya están luchando por descubrir qué tan efectivas son nuestras vacunas actuales contra este nuevo tipo de coronavirus. Esto puede ayudar a predecir cuánto más rápido se pueden beneficiar las campañas de vacunación y refuerzo en todo el mundo y si los pasaportes de vacunas protegerán a las personas o darán una falsa sensación de tranquilidad.

Los informes de que la mayoría de los casos de omicron son leves son tranquilizadores para muchas personas, especialmente aquellos de nosotros que no somos ancianos o inmunodeprimidos y tenemos acceso a inyecciones de refuerzo. Pero algunos científicos resintieron ese optimismo debido al panorama más amplio.

Si esto continúa creciendo exponencialmente e infectando a millones de personas en poco tiempo, los sistemas de salud colapsarán, incluso si una fracción más pequeña de los casos son graves. Los casos están aumentando rápidamente en el Reino Unido y Sudáfrica, lo que sugiere que Omicron tiene algunas ventajas sobre Delta, la variante actualmente dominante del coronavirus. La razón puede ser que es de naturaleza más transmisible, o que es más capaz de eludir la inmunidad en aquellos que han sido infectados o vacunados, o una combinación de estos factores. Los genes de Omicron son extrañamente diferentes de las variantes anteriores y parecen estar relacionados lejanamente con el delta. Nadie está seguro de su origen, tal vez por el crecimiento durante varios meses en pacientes inmunodeprimidos, o por saltar a un huésped animal y volver a los humanos.

La epidemióloga molecular Emma Hodcroft de la Universidad de Berna dijo en una entrevista que tiene 21 mutaciones en la parte superior de la proteína de pico. Algunas de estas mutaciones son preocupantes porque se observaron en variantes anteriores que fueron buenas para evadir la inmunidad de vacunas o infecciones anteriores.

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En solo dos semanas, los científicos han recopilado una gran cantidad de datos sin procesar. Algunos laboratorios han recolectado copias simuladas de omicron manipulando genéticamente otras variantes para llevar algunas de las mutaciones clave de la variante, dijo Hodcroft. Los investigadores pueden cultivar estos «pseudovirus» en placas de Petri y probar su capacidad para resistir los anticuerpos extraídos de la sangre de personas previamente vacunadas o infectadas.

Luego, la semana pasada, un laboratorio en Sudáfrica fue noticia con resultados sobre el comportamiento de muestras reales de omicron. Encontró que el virus eludió de alguna manera la inmunidad de dos inyecciones de la vacuna Pfizer, pero fue bien neutralizado por anticuerpos tomados de pacientes que habían sido vacunados y previamente infectados con variantes previas. Casi al mismo tiempo, Pfizer anunció que los anticuerpos de una dosis de refuerzo ayudaron a detener Omicron en experimentos de laboratorio, aunque los resultados no habían sido revisados ​​por pares y los investigadores externos no pudieron ver los datos.

En una conferencia de prensa el miércoles, el especialista en enfermedades infecciosas de la Universidad de Harvard, Yonatan Grad, dijo que aún no conocen los detalles de ninguno de estos ensayos. ¿La sangre provino de personas que fueron vacunadas el mes pasado o hace 10 meses? Esto es importante porque otros estudios han demostrado que los anticuerpos de las vacunas Pfizer y Moderna disminuyen significativamente en seis a nueve meses.

«En humanos reales, podría ser más complicado, pero creo que probablemente podamos decir que esperaríamos más superinfección o infección por omicron de lo que hemos visto con otras variantes», dijo Hodcroft.

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No está claro qué tan grave es esta infección. Las vacunas (o infecciones previas) dejan a las personas con células inmunitarias que se introducen en la médula ósea y los ganglios linfáticos, se activan si hay una nueva infección y producen una gran cantidad de nuevos anticuerpos. Los experimentos de laboratorio no captarán necesariamente este fenómeno.

Con sólo un conocimiento parcial de los peligros del omicron, países ricos como Estados Unidos están empezando a hacer más para hacer llegar terceras dosis a todo el mundo, aunque salvaremos más vidas al llevar las dosis primarias a países con menores suministros. Los científicos sabrán más en tres o cuatro semanas, cuando se esperan casos de enfermedad grave, después de que el omicron se haya extendido y los casos tengan tiempo para progresar, y los epidemiólogos pueden medir la rapidez con la que la variante se está expandiendo fuera de Sudáfrica.

Cómo y dónde se propaga la enfermedad dependerá de los casos previos en la población, la absorción de la vacuna, los ciclos estacionales y otros factores que nadie comprende todavía. El comportamiento pasado fue sorprendente.

Las variantes anteriores, incluida la alfa, aumentaron rápidamente en el este de los Estados Unidos en el otoño de 2020 y luego disminuyeron a mediados del invierno de 2021. Estas primeras variantes apenas tocaron India, pero delta explotó repentinamente allí en la primavera de 2021. Esa ola , también, subió y cayó abruptamente.

Con omicron, será difícil determinar la gravedad de la enfermedad en particular sin esperar a que afecte a un gran número de personas de diferentes edades. La versión original de SARS-CoV-2 fue leve en la mayoría de las personas y muy destructiva.

«Incluso si Omicron es más suave, y no lo sabemos en este momento, si se está propagando muy rápido, incluso un porcentaje más pequeño de un gran número se considera un gran número», dijo Hodcroft. «También estamos, en gran parte del oeste, un poco desprevenidos para eso, dado que nuestros deltas están progresando tan alto que solo nos queda un poco de margen de maniobra».

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Entonces, el mejor de los casos sería que omicron no es tan transmisible como apareció por primera vez y se desvanece, o es más transmisible delta y más suave, tan suave que casi nadie necesita ser admitido en la UCI.

«Sería lo mejor que podríamos esperar», dijo Hodcroft, pero no es algo en lo que ella u otros expertos apostarían.

La esperanza es buena siempre que no lleve a la gente a la inacción ni reduzca la sensación de urgencia. Ahora se puede hacer mucho más, incluida la producción de vacunas específicas para omicron y distribuir mejor las existentes a los países que más las necesitan. Las personas deben estar preparadas para nuevas restricciones si surgen los peores escenarios.

Existe alguna evidencia de que las vacunas reducen la transmisión. Esto significa que cuantas más vacunas podamos recibir en todo el mundo, menores serán las posibilidades de que el virus se atasque en una nueva variante, quizás algo no tan leve.

Faye Flam es columnista de Bloomberg Opinion y presentadora del podcast Follow the Science.

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