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Después de ganar dos premios MVP de la liga y campeonatos consecutivos de la WNBA en los últimos cuatro años, la delantera de Las Vegas Aces, A’ja Wilson, ha visto brillar la WNBA últimamente, junto con todos los dolores de crecimiento que la acompañan.

“Incluso después de 2020, pensaba: ‘Hazme un sándwich, vuelve a la cocina, esto no es un deporte real’”, dijo. deportes solo para mujeres la semana pasada. «Ahora estamos teniendo conversaciones con barberías, estamos hablando de competidores, estamos hablando, y siento que ahí es cuando realmente vemos un crecimiento real».

El crecimiento en la WNBA puede tomar muchas formas diferentes: están las entradas agotadas, el récord numeros de televisionEl enorme aumento de Ventas de mercancíasy una serie de otros puntos de datos que cuentan la historia de una liga lista para su momento bajo el sol en medio del panorama deportivo más amplio.

Gran parte de la creciente popularidad de la liga se puede atribuir a que la ilustre clase de novatos atrae más miradas hacia el deporte, donde los rumores fuera del campo giran en torno a estrellas jóvenes que atraen la atención de las principales marcas como profesionales y a nivel universitario a través de acuerdos sin nada. Pero Wilson se apresura a señalar que generaciones de jugadores talentosos han impulsado el deporte durante décadas, y ve sus oportunidades recientes como parte de ese rompecabezas en evolución.

Los elogios de la WNBA de 27 años son muchos, pero también es una medallista de oro olímpica que espera su segunda medalla este verano, una autora de best sellers y una cara digna de una liga que aún está creciendo. Anunció su primer zapato exclusivo con su patrocinador Nike justo antes de que concluyera la temporada 2024 de la WNBA, y su último proyecto la llevó a la lista de atletas de élite de Gatorade.

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¿Un fotograma de «Is It In You» de Gatorade? Renacimiento comercial. (bebida energética)

Wilson es una de las estrellas de la última campaña de Gatorade, una serie de anuncios que pone a las atletas femeninas en conversación directa con estrellas deportivas masculinas del pasado y del presente. La línea que va desde Michael Jordan hasta jugadores como A’ja Wilson y Kaitlyn Clark nunca ha sido más clara que ahora, y es una historia que la marca espera representar visualmente, a través… Gotas de sudor.

«Siento que es uno de esos momentos perfectos», dijo Wilson sobre la campaña. “Cuando era niño, siempre bebía jugo; el jugo no existía, era como ‘Marsh me Gatorade’”.

Aparte de la afinidad por la nostalgia, Wilson también señaló que para que la opinión pública de la WNBA siga avanzando, es necesario incluir más jugadoras en el discurso diario que rodea a todos los deportes, que incluye anuncios de televisión y revistas. La visión genera curiosidad sobre cómo las jugadoras de la WNBA sobresalen en la cancha día tras día, y una sensación de que la liga está lista para lucirse.

«Creo que esto es lo mejor que podríamos pedir», dijo. «Conózcanos, sepa que somos más profundos que los jugadores de baloncesto, sepa que hemos estado haciendo esto por un minuto, hemos sido honestos al respecto, no hay nada nuevo en esto».

Sin embargo, trabajar para ser visto a veces puede correr el riesgo de eclipsar precisamente aquello por lo que un jugador quiere ser visto: jugar torneos de baloncesto. Wilson dice que a veces se siente como si estuviera «más en un avión que caminando en la Tierra», pero nunca pierde de vista lo que es más importante en su carrera. “Me gusta que se escuche mi voz”, dijo riendo. “Me gusta conocer a todos y conectar con diferentes personas, pero al final del día, la pelota tiene que ir al aro”.

La capacidad de equilibrar una larga gira de promoción y una variedad de apariciones fuera de temporada mientras se prepara para la temporada de la WNBA es algo que ella atribuye a sus equipos, tanto personales como dentro de la franquicia Aces. Las Vegas es uno de los pocos equipos de la WNBA con sus propias instalaciones de práctica y la inversión ha dado sus frutos.

A'ja Wilson (L) #22 y Jackie Young #0 de Las Vegas Aces posan con sus anillos del Campeonato de la WNBA 2023
A’ja Wilson y Jackie Young probaron sus anillos del Campeonato de la WNBA 2023 frente a una multitud en Las Vegas este mes. (Ethan Miller/Getty Images)

«Es un cambio de juego saber que la gente está invirtiendo en ti y entusiasmado contigo, porque hay mucho juego, estás tan involucrado en ello», dijo Wilson. «Cuando tienes empresas, tienes una base de fanáticos, una franquicia que dice: ‘No, vamos a acudir en masa a ti’, ahí es cuando obtienes lo mejor de tus atletas».

Las Aces necesitan a Wilson en plena forma para comenzar la temporada 2024. La leyenda de la WNBA, Candace Parker, se retiró inmediatamente al comienzo del campo de entrenamiento debido a lesiones persistentes, y el equipo ha estado sin el armador titular Chelsea Gray desde las Finales de la WNBA del año pasado (que, por supuesto, ganaron los Ases).

A pesar de los reveses del equipo, o quizás a la luz de ellos, Wilson respondió sin perder el ritmo. Ya ocupan el tercer puesto de la liga. Punto por juego, además de liderar la liga en rebotes y ocupar el cuarto lugar en tapones por partido. Su tercera nominación a Jugadora Más Valiosa está en camino, ya que ayuda a guiar a su equipo a través de un episodio temprano de adversidad en la cancha. Las Vegas solo ha sufrido una derrota hasta ahora, pero no siempre ha parecido dominante durante partes de los juegos, especialmente en defensa, pero el punto de Wilson sigue siendo fuerte.

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“En los últimos años hemos pasado por este caos, tal vez después del Juego de Estrellas. [break]»O justo antes del Juego de Estrellas, pero ahora es un poco temprano», dijo Wilson. “Pero me encanta para nosotros porque realmente nos permite no volvernos complacientes: nos permite realmente ponernos en contacto con lo que hay que hacer.

“Al final, si fuera demasiado fácil, todos darían marcha atrás”.

Las Vegas Aces A'ja Wilson (22) en acción, disparando una fiebre de Indiana en Michelob Ultra Arena.  las vigas
Wilson sube al plato en un partido el 25 de mayo contra Kaitlyn Clark y las Indiana Fever. (Eric W. Rascoe/Sports Illustrated vía Getty Images)

Con los carteles de 2023 ya levantados y los anillos repartidos, la plantilla de 2024 busca construir una forma especial de química a lo largo de una larga temporada. Para Wilson, el mayor objetivo durante lo que se espera sea un año olímpico agotador es mantenerse saludable, además de fijarse en sumar más trofeos a su vitrina.

«Si soy mejor que el año pasado, será una prueba para mí», dijo. “Realmente no creo en los campeonatos ni en el fracaso. No me gusta mucho esta charla, porque es una temporada muy larga para nosotros y tenemos muchas cosas que hacer en este momento. Obviamente solo quiero ser un ganador. . En todos los aspectos, y traer a mis compañeros conmigo, por supuesto, será importante porque no puedo hacer esto solo».

Parece que dondequiera que vaya A’ja Wilson, sigue la conversación más importante en torno a la WNBA, ya que están cerca de convertirse en algo tan universal como el baloncesto masculino profesional. «Siento que una vez que la gente realmente ve y se conecta, y solo puedo hablar por los Aces porque este es mi equipo, entonces lo que hacemos, hombre, es cuando llega la verdadera conversación».

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