La nave espacial MAVEN de la NASA nota la desaparición del viento solar

En diciembre de 2022, la misión MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile Evolution) de la NASA observó la dramática e inesperada «desaparición» de una corriente de partículas cargadas emitidas constantemente desde el Sol, conocida como viento solar. Esto fue causado por un tipo especial de evento solar que fue tan poderoso que creó un vacío a su paso mientras viajaba a través del sistema solar.

Como resultado de este evento, las mediciones de MAVEN en Marte mostraron que la cantidad de partículas que componen el viento solar disminuyó drásticamente. Sin la presión del viento solar, la atmósfera y la magnetosfera marcianas se expandieron miles de kilómetros. MAVEN es el único activo actualmente en Marte capaz de monitorear simultáneamente la actividad del Sol y la respuesta de la atmósfera marciana a estas influencias solares.

«Cuando vimos por primera vez los datos, cuán dramáticamente había disminuido el viento solar, fue casi increíble», dijo Jasper Halikas, profesor de la Universidad de Iowa y autor principal de un nuevo estudio sobre el evento. «Formamos un grupo de trabajo para estudiar el evento y descubrimos que este período estuvo lleno de resultados sorprendentes».

Marte, como todos los planetas de nuestro sistema solar, está constantemente bañado por el viento solar. El viento solar ejerce presión sobre la magnetosfera y la ionosfera de Marte, provocando que gran parte de la atmósfera se escape. El evento solar de diciembre de 2022 fue causado por vientos solares de rápido movimiento que superaron a los vientos solares más lentos, que actuaron como una escoba, barriendo y presionando las dos regiones. Esta interacción, llamada región de interacción de corrientes, dejó un raro vacío de viento solar de muy baja densidad, que MAVEN observó. Esta «desaparición» del viento solar provocó algunas interacciones sorprendentes dentro de la magnetosfera y la ionosfera de Marte.

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A medida que la intensidad del viento solar disminuyó en un factor de 100, la presión cayó y la magnetosfera y la ionosfera del planeta pudieron expandirse miles de kilómetros (más de tres veces el tamaño típico) y su carácter cambió dramáticamente. El campo magnético del Sol que normalmente estaría contenido dentro de la ionosfera marciana fue empujado hacia afuera, convirtiendo la ionosfera de un estado magnetizado a uno no magnetizado. Al mismo tiempo, la capa entre el viento solar y la magnetosfera se ha vuelto inusualmente silenciosa electromagnéticamente. Las observaciones MAVEN de este dramático evento y la posterior transformación y expansión de todo el sistema son importantes para comprender mejor la física que causa la pérdida de atmósfera y agua en Marte.

«Ya hemos podido ver cómo responde Marte cuando se elimina efectivamente el viento solar», añadió Halikas. «Representa un estudio fascinante de cómo sería Marte si orbitara una estrella menos ‘ventosa'».

Los eventos de viento solar que desaparecen de este tamaño son extremadamente raros y se producen en un momento de mayor actividad solar, por lo que esta fue la primera vez que la misión MAVEN tuvo la oportunidad de observar un fenómeno de este tipo. Mientras que otras naves espaciales de Marte y la Tierra también han observado aspectos de este evento, sólo MAVEN pudo tomar medidas de la respuesta del Sol y de la atmósfera marciana simultáneamente.

«La observación de condiciones extremas siempre tiene un valor científico incalculable», afirmó Shannon Curry, investigadora principal de MAVEN en la Universidad de California, Berkeley. «MAVEN fue diseñada para observar este tipo de interacciones entre el Sol y la atmósfera marciana, y la nave espacial proporcionó datos excepcionales durante este evento solar verdaderamente anómalo».

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A medida que el Sol avanza hacia el máximo solar, el pico de su ciclo de actividad de 11 años, la misión MAVEN podría tener un mayor impacto en nuestra comprensión de los eventos solares extremos.

«Esto realmente muestra el papel interdepartamental que desempeña MAVEN en Marte», dijo Gina DiBraccio, investigadora principal adjunta de MAVEN y subdirectora de la División de Ciencias Heliofísica del Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. «MAVEN no sólo monitorea la dinámica de la atmósfera marciana, sino también los aportes de energía solar para mejorar nuestra comprensión del Sol».

El estudio se presentará en la reunión de otoño de la Unión Geofísica Estadounidense en San Francisco.

El investigador principal de MAVEN tiene su sede en la Universidad de California, Berkeley, mientras que el Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, gestiona la misión MAVEN. Lockheed Martin Space construyó la nave espacial y es responsable de las operaciones de la misión. El Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California brinda soporte a la red de navegación y espacio profundo. El Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial de la Universidad de Colorado Boulder es responsable de la gestión de operaciones científicas, la divulgación pública y las comunicaciones. El equipo MAVEN se prepara para celebrar el décimo aniversario de la llegada de la nave espacial a Marte en septiembre de 2024.

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