Fósiles de hormigas del tamaño de un colibrí desafían lo que sabemos sobre el tamaño de los insectos: ScienceAlert

Hace más de 47 millones de años, las hormigas carnívoras gigantes vagaban por el suelo de los bosques prehistóricos de América del Norte en busca de presas.

«Gigante» tampoco es una exageración. Algunas de las antiguas colonias que vivieron en lo que ahora es el estado de Wyoming fueron gobernadas por reinas del tamaño de colibríes.

Estas ni siquiera son las hormigas más grandes que jamás pisaron el suelo. La hormiga reina más grande que jamás haya existido fue un pariente suyo que se encontró en forma de fósil en Alemania. Tenía la masa corporal de un reyezuelo, medía más de 5 cm (2 pulgadas) de largo y tenía una envergadura que se extendía a 16 cm. Se cree que su ejército de trabajadores cazaba cualquier cosa en sus talonesposiblemente incluyendo lagartijas, mamíferos y aves.

Al igual que las hormigas modernas, estos insectos antiguos probablemente eran ectotérmicos, lo que significa que luchaban por sobrevivir sin una gran cantidad de calor en su entorno. Qué tan baja sea la temperatura antes de que dejen de prosperar depende en gran medida del tamaño del cuerpo.

Mientras que los animales que pueden ajustar su temperatura toleran climas más fríos aumentando su masa y reduciendo su piel, los animales que necesitan absorber calor de su entorno Funciona mejor con un área más grande. y menos volumen. Hoy en día, las hormigas reinas más grandes se encuentran cerca de los trópicos, por ejemplo.

El fósil de hormiga gigante extinto de Wyoming es comparable en tamaño a un colibrí. (bruce archibald)

Entonces, ¿cómo cruzaron las antiguas hormigas gigantes el frío puente terrestre de Bering que alguna vez conectó Rusia con Alaska para llegar de Europa a Wyoming?

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en 2011, Los investigadores sugirieron Que este puente de tierra templada alguna vez incluyó una «puerta de entrada» con clima controlado. Durante breves períodos de calentamiento global, esa puerta puede estar abierta para permitir que criaturas de sangre fría, como las hormigas, pasen cómodamente de un continente a otro.

El fósil recién descubierto de una antigua hormiga reina ahora complica esta hipótesis.

Hormiga gigante Alemania
Fósil de una hormiga reina gigante descubierto en Alemania, la hormiga más grande jamás encontrada. (Wikimedia Commons/CC BY 4.0)

También pertenece al mismo género que la hormiga gigante que se encuentra en Wyoming y Alemania. titanomerma.

Pero este fue encontrado en la Columbia Británica en Canadá, el primer fósil de este tipo que se encuentra en un clima tan frío.

Los científicos no pueden estar seguros de su tamaño debido a su naturaleza aplastada, pero existe la posibilidad de que sea tan grande como su contraparte de Wyoming.

«Si se trataba de una especie más pequeña, ¿se adaptó a esta región de clima más frío al reducir el tamaño y se excluyó a la especie gigante como predijimos en 2011?» maravillas Paleontólogo Bruce Archibald de la Universidad Simon Fraser (SFU).

“¿O eran enormes y nuestra idea de la tolerancia climática de las hormigas gigantes y cómo cruzaron el Polo Norte era incorrecta?”

allenby fossell
Hormiga reina gigante fósil titanomerma Descubierto en la Formación Allenby. (bruce archibald)

canadiense titanomerma No está en buenas condiciones, lo que significa que no se puede asignar a una especie específica, pero tiene una edad cercana a otros fósiles de este tipo encontrados en Europa y Wyoming.

Dependiendo de cómo se comprimiera, el organismo podría haber tenido originalmente 3 o 5 centímetros de largo.

Una estimación más corta lo haría un 65 por ciento más pequeño que su contraparte en Wyoming, lo que respalda la idea de que las hormigas gigantes necesitan climas cálidos y solo se les puede permitir pasar a través de la puerta climática del Puente de la Tierra de Bering durante un período de calentamiento global.

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La medida más grande indica que las hormigas antiguas tenían una mayor capacidad para tolerar el frío de lo que pensábamos, y podían cruzar el puente terrestre en cualquier momento.

La única forma de diferenciar entre estos escenarios es encontrar más fósiles.

«Nuestros pensamientos sobre titanomerma La ecología, y por tanto para esta antigua dispersión de la vida, ¿necesita una revisión? » pregunta Archibaldo.

«Por ahora, esto sigue siendo un misterio».

El estudio ha sido publicado en entomólogo canadiense.

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