El análisis avanzado de dientes prehistóricos arroja nueva luz sobre las dietas de lagartos y serpientes

Una nueva investigación ha revelado que las dietas de los primeros lagartos y serpientes, que vivieron junto a los dinosaurios hace unos 100 millones de años, eran más variadas y avanzadas de lo que se pensaba.

El estudio, dirigido por la Universidad de Bristol y publicado en la Royal Society Open Science, mostró que los lagartos, serpientes y mosquitos del período Cretácico sí tenían la gama completa de tipos de dieta, incluida la carne y la vegetación, que tienen hoy. .

Actualmente hay alrededor de 10,000 especies de lagartos y serpientes, conocidas colectivamente como Squamates. Originalmente se entendió que su gran diversidad solo se adquirió después de la extinción de los dinosaurios, pero los resultados muestran por primera vez que los caracoles tenían niveles modernos de especialización alimentaria hace 100 millones de años.

Los fósiles de lagartos y serpientes son muy raros en la era Mesozoica, la era de los dinosaurios y reptiles. Esto puede deberse simplemente a que sus esqueletos son tan pequeños y delicados que son difíciles de mantener, o puede parecer que los lagartos y las serpientes eran en realidad muy raros en la primera mitad de su historia.

Los investigadores estudiaron 220 malezas mesozoicas, que consisten en lagartos, serpientes y mosasaurios, un grupo de grandes reptiles marinos extintos. Midieron sus mandíbulas y dientes y los asignaron a clases de alimentos en comparación con las formas modernas. Algunos tienen dientes largos en forma de cuña que se alimentan de insectos y otros tienen dientes planos que se utilizan para picar alimentos vegetales. Los depredadores tienen dientes afilados y puntiagudos, y las serpientes tienen dientes de gancho para agarrar a sus presas.

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Todas las formas fósiles se asignaron a una de las ocho clases de alimentación, y luego se evaluó su diversidad a lo largo del tiempo. Para asombro de los investigadores, resultó que las escasas calabazas del Cretácico incluían ejemplos de todas las estrategias de alimentación modernas.

El autor principal, el Dr. Jorge Herrera Flores, ahora investigador de la Universidad Nacional Autónoma de México, dijo: «No sabemos con certeza el grado de variación de las escamas en el período Cretácico».

Pero sabemos que ya habían alcanzado la diversidad total del tipo moderno de patrones de alimentación hace 100 millones de años, en medio del período Cretácico. Antes de eso, las malas hierbas ya existían durante más de 100 millones de años, pero parece que hasta ese momento eran principalmente comedoras de insectos «.

«El estudio de los dientes y las mandíbulas proporciona una excelente comprensión de la diversidad dietética y ambiental», dijo el coautor, el Dr. Tom Stubbs, investigador principal de la Escuela de Geociencias de la Universidad de Bristol. «Los dientes y las mandíbulas fósiles nos dan la mejor idea de la evolución de la escala en el pasado. El registro fósil sería fácil de leer incorrectamente debido a una conservación incompleta. Sin embargo, nuevos descubrimientos fósiles solo podrían aumentar el número de patrones de alimentación que identificamos en el Cretácico, en lugar de Reducirlos «.

Una explicación de este estallido temprano de experimentación alimentaria puede estar relacionada con la diversificación en otras áreas. Por ejemplo, en este punto del período Cretácico, las plantas con flores recién comenzaban a florecer y ya estaban cambiando los ecosistemas de la Tierra, mientras que los caracoles también prevalecían en los océanos.

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«La Revolución de la Tierra del Cretácico ha hecho que los bosques sean más complejos», dijo el coautor, el profesor Michael Benton, profesor de Paleontología de Vertebrados en la Escuela de Ciencias de la Tierra. Las nuevas plantas con flores brindaron oportunidades para que los insectos y otros reptiles temibles se alimentaran de hojas, polen y néctar y se escondieran en un dosel. Es posible que este salto en la diversidad haya dado un impulso a los mamíferos, aves y crustáceos, todos los cuales son diversos en este momento, y pueden incluso alimentarse de insectos, arañas y otros insectos, así como del nuevo alimento vegetal.

El nuevo trabajo no ofrece una razón única para la diversidad de malezas en la actualidad, casi tanto como la diversidad de aves. Sin embargo, sí muestra que sus antepasados ​​realmente exploraron todos los posibles nichos de alimentación hace 100 millones de años antes de la extinción de los dinosaurios.

papel

«La diversidad morfológica de los dioses en el período Cretácico» por Herrera Flores JA, Staps TL y Benton MG en la Royal Open Science Society

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