¿Cuándo y por qué cayó el cerebro humano hace 3.000 años?

El cerebro es el órgano más complejo del cuerpo humano. Ahora, un nuevo estudio nos acerca a comprender parte de su evolución. Parece que el tamaño de los cerebros humanos disminuyó hace casi 3.000 años. Al estudiar las hormigas como modelos para explicar por qué los cerebros aumentan o disminuyen de tamaño, los investigadores plantean la hipótesis de que la contracción del cerebro es paralela a la expansión de la inteligencia colectiva en las sociedades humanas.

Estudiar y comprender las causas y consecuencias del desarrollo del cerebro nos ayuda a comprender la naturaleza de la humanidad. Está bien documentado que el tamaño de los cerebros humanos ha aumentado a lo largo de nuestra historia evolutiva. Menos apreciado es el hecho de que el volumen de cerebros humanos ha disminuido desde la Edad de Hielo. No se sabe exactamente cuándo ocurrieron estos cambios o por qué.

«Un hecho sorprendente sobre los seres humanos de hoy es que nuestros cerebros son más pequeños en comparación con los cerebros de nuestros antepasados ​​del Pleistoceno. El coautor, el Dr. Jeremy DeSilva, del Dartmouth College, explicó que por qué nuestros cerebros se encogen de tamaño ha sido un gran misterio para los antropólogos.

Para resolver este acertijo, un equipo de investigadores de diversos campos académicos se propuso estudiar los patrones históricos del desarrollo del cerebro humano y comparar sus resultados con lo que se conoce en las sociedades de hormigas para proporcionar una visión amplia.

«El antropólogo biológico, el ecólogo del comportamiento y el neurobiólogo evolutivo comenzaron a compartir sus ideas sobre la evolución del cerebro y descubrieron que la búsqueda de puentes en humanos y hormigas puede ayudar a definir lo que es posible en la naturaleza», dijo el coautor, el Dr. James Traniello, de la Universidad de Boston.

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Su artículo, publicado en Frontiers in Ecology and Evolution, arroja nueva luz sobre la evolución de nuestro cerebro.

Volumen reducido recientemente

Los investigadores aplicaron el análisis del punto de cambio a un conjunto de datos de 985 cráneos y fósiles humanos modernos. Descubrieron que los cerebros humanos aumentaron de tamaño hace 2,1 millones de años y hace 1,5 millones de años durante el Pleistoceno, pero disminuyeron de tamaño hace unos 3.000 años (Holoceno), que es más reciente que las estimaciones anteriores.

La mayoría de las personas se dan cuenta de que los cerebros humanos son extraordinariamente grandes, mucho más grandes de lo que cabría esperar por el tamaño de nuestros cuerpos. «En nuestra profunda historia evolutiva, el tamaño del cerebro humano ha aumentado exponencialmente», dijo Traniello. «La disminución del tamaño del cerebro humano hace 3.000 años fue inesperada».

El momento del aumento de tamaño coincide con lo que se sabía anteriormente sobre la evolución temprana del Homo y los avances técnicos que llevaron, por ejemplo, a una mejor dieta y nutrición y a grupos sociales más grandes.

Para reducir el volumen cerebral, el equipo multidisciplinario de investigadores propone una nueva hipótesis, para encontrar pistas dentro de las comunidades de hormigas.

¿Qué nos pueden enseñar las hormigas sobre la evolución del cerebro humano?

«Sugerimos que las hormigas pueden proporcionar diversos modelos para comprender por qué los cerebros aumentan o disminuyen debido a la vida social. Comprender por qué los cerebros aumentan o disminuyen es difícil de estudiar utilizando solo fósiles», explicó Traniello.

El estudio de modelos y patrones computacionales del tamaño del cerebro de la hormiga obrera, la estructura y el uso de energía en algunas hormigas, como la hormiga tejedora Oecophylla, la hormiga cortadora de hojas Atta o la hormiga común de jardín Formica, mostró que la cognición a nivel de grupo y la división de trabajo seleccione para la variación adaptativa del tamaño del cerebro. Esto significa que dentro de un grupo social donde se comparte el conocimiento o los individuos se especializan en ciertas tareas, los cerebros pueden adaptarse para ser más eficientes, como por ejemplo, disminuir de tamaño.

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“Las sociedades humanas y de hormigas son muy diferentes y han tomado caminos diferentes en la evolución social”, dijo Traniello. «Sin embargo, las hormigas también comparten con los seres humanos aspectos importantes de la vida social, como la toma de decisiones colectivas y la división del trabajo, así como la producción de sus propios alimentos (agricultura). Estas similitudes pueden decirnos en términos generales qué factores pueden influir en los cambios en los seres humanos». tamaño del cerebro «.

Los cerebros consumen mucha energía y los cerebros más pequeños usan menos energía. La externalización del conocimiento en las sociedades humanas y, por tanto, la necesidad de menos energía para almacenar mucha información como individuos, puede haber favorecido un menor tamaño del cerebro.

Traniello agregó: «Sugerimos que este declive se debió a una mayor dependencia de la inteligencia colectiva, la idea de que un grupo de personas es más inteligente que la persona más inteligente del grupo, lo que a menudo se llama ‘la sabiduría de las masas'».

«Esperamos probar nuestra hipótesis a medida que se disponga de datos adicionales», concluyó DeSilva.

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