Cuando las palomas sueñan | Noticias de espejismo

Las aves exhiben patrones de sueño notablemente similares a los humanos y pueden experimentar volar en sus sueños.

Los sueños siempre se han considerado una característica definitoria del sueño humano. Sin embargo, los últimos hallazgos indican que cuando las palomas duermen, pueden experimentar visiones de vuelo. Investigadores de la Universidad Ruhr de Bochum y el Instituto Max Planck de Inteligencia Biológica estudiaron patrones de activación cerebral en palomas dormidas, utilizando imágenes de resonancia magnética funcional. El estudio reveló que, al igual que los mamíferos, la mayor parte del cerebro está muy activo durante el sueño REM. Sin embargo, este estado de alerta puede ocurrir a expensas de una menor eliminación de desechos del cerebro.

Las palomas también sueñan mientras duermen. Los investigadores señalan que sí.

© RUB, Marquard

Las palomas también sueñan mientras duermen. Los investigadores señalan que sí.

© RUB, Marquard

Mientras dormimos, nuestro cerebro se somete a un conjunto complejo de procesos para garantizar que nos despertemos sintiéndonos renovados. En los seres humanos, las diferentes etapas del sueño de movimientos oculares rápidos (REM) y el sueño no REM están asociadas con distintos cambios en la fisiología, la actividad cerebral y la cognición. Por ejemplo, durante el sueño REM, nuestro cerebro está muy activo y experimentamos nuestros sueños más vívidos, extraños y emocionales. Durante el sueño no REM, el cerebro es metabólicamente menos activo y elimina los desechos al expulsar el líquido cefalorraquídeo a través de los ventrículos del cerebro, las cámaras interconectadas que rodean las estructuras cerebrales, y luego a través del tronco encefálico. Se supone que este proceso ayuda al cuerpo a eliminar los depósitos de proteínas dañinas del cerebro, como los asociados con el desarrollo de la enfermedad de Alzheimer.

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¿Qué sucede en el cerebro de la paloma durante el sueño?

La cuestión de si procesos similares también ocurren en las aves ha permanecido hasta ahora sin resolver. «El último ancestro evolutivo común de aves y mamíferos se remonta a unos 315 millones de años, a los primeros días de los vertebrados terrestres», dice el profesor Onur Gunturkun, jefe del Departamento de Biopsicología de la Universidad Ruhr de Bochum. «Sin embargo, los patrones de sueño de las aves son notablemente similares a los de los mamíferos, incluidas las fases REM y no REM».

Para averiguar exactamente qué sucede cuando las aves duermen, los investigadores utilizaron cámaras de video infrarrojas y cámaras de resonancia magnética funcional (fMRI) para monitorear y registrar los estados de sueño y vigilia de 15 palomas que habían sido especialmente entrenadas para dormir bajo estas condiciones experimentales.

Las grabaciones de video arrojan luz sobre las etapas del sueño en las aves. «Pudimos observar si uno o ambos ojos estaban abiertos o cerrados, y rastrear los movimientos oculares y los cambios en el tamaño de la pupila a través de los párpados transparentes de las palomas durante el sueño», explica Mehdi Behrozi del equipo de Bochum. Al mismo tiempo, las grabaciones de fMRI proporcionaron información sobre la activación del cerebro y el flujo de líquido cefalorraquídeo hacia los ventrículos.

sueños voladores

«Durante el sueño REM, observamos una fuerte actividad en las áreas del cerebro responsables del procesamiento visual, incluidas aquellas áreas que analizan el movimiento del entorno de la paloma en vuelo», dice Mehdi Behrozi. El equipo también notó actividad en las regiones del cuerpo que procesan señales, particularmente en las alas. Mehdi Behrozi agrega: «Según estas observaciones, creemos que las aves, al igual que los humanos, sueñan durante el sueño REM e incluso pueden experimentar volar en sus sueños».

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Además, los científicos notaron la activación de una región específica del cerebro conocida como amígdala durante estas fases. «Esto sugiere que si las aves están experimentando algo similar a nuestros sueños humanos, entonces los sueños de las palomas también pueden incluir emociones», dice Giannina Ongorian, del Avian Sleep Group en el Instituto Max Planck de Inteligencia Biológica. Esta hipótesis está respaldada por el hecho de que las pupilas de las aves se contraen rápidamente durante el sueño REM, como lo hacen durante el cortejo o los comportamientos agresivos mientras están despiertos. Como se explicó recientemente Por Giannina Ongorian y colegas.

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Al igual que en los humanos, el flujo de líquido cefalorraquídeo a través de los ventrículos aumenta durante el sueño no REM en el baño. Sin embargo, el equipo descubrió por primera vez, en cualquier animal, que el flujo disminuye significativamente durante el sueño REM.

«Creemos que el aumento del flujo sanguíneo al cerebro durante el sueño REM, que respalda la actividad cerebral elevada, puede evitar que el líquido cefalorraquídeo viaje desde los ventrículos hasta el cerebro», explica Nils Rattenburg, presidente del Avian Sleep Group. «Esto sugiere que el sueño REM y sus funciones pueden producirse a expensas de eliminar los desechos del cerebro».

Sin embargo, los científicos también apelan a la posibilidad de que el sueño REM pueda contribuir a la eliminación de desechos de formas inesperadas. «Al comienzo del sueño REM, el flujo sanguíneo aumenta el diámetro del vaso. Esto puede obligar al líquido cefalorraquídeo cerebral que ingresó al espacio perivascular durante el sueño no REM a fluir hacia el tejido cerebral, mejorando la salida de los fluidos que transportan desechos», dice Giannina Ongorian.

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Los investigadores creen que el proceso de limpieza del cerebro durante el sueño puede ser particularmente crucial para las aves. Debido a que sus cerebros tienen una mayor densidad de neuronas que los mamíferos, la eliminación de los desechos generados puede requerir ciclos de enjuague más eficientes o más frecuentes. Dado que las aves experimentan más etapas de sueño REM y más cortas que los mamíferos, el flujo frecuente de sangre asociado puede ayudar a mantener sus cerebros abarrotados libres de desechos dañinos.

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En el futuro, el equipo planea explorar el papel potencial del sueño REM en la eliminación de desechos. Además, están considerando formas de aprender sobre el contenido del sueño de la paloma. «Esperamos entrenar a las aves para que informen si acaban de ver y qué vieron al despertar del sueño REM. Este será un paso esencial para determinar si están soñando», explica Giannina Ongorian.

Pero incluso sin un análisis detallado de los sueños, los nuevos hallazgos ya nos están ayudando a comprender mejor el papel del sueño, tanto en las aves como en los humanos. Destacan la importancia del sueño para mantener la salud del cerebro y prevenir el deterioro cognitivo, y también señalan que soñar tiene una historia muy larga.

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