Boeing lanza astronautas de la NASA al espacio a bordo de una cápsula Starliner tras años de retraso

Boeing lanzó astronautas al espacio por primera vez y tardíamente se unió a SpaceX como el segundo servicio de taxi de la NASA.

Dos pilotos de pruebas de la NASA a bordo de la cápsula Starliner de Boeing despegaron hacia la Estación Espacial Internacional el miércoles, hora local, siendo los primeros pilotos en volar la nueva nave espacial.

Se esperaba que el vuelo de Butch Wilmore y Sonny Williams durara 25 horas y llegara el jueves. Pasarán poco más de una semana en el laboratorio orbital antes de regresar al Starliner para aterrizar en el remoto desierto del oeste de Estados Unidos el 14 de junio.

Los astronautas de la NASA Butch Wilmore (izquierda) y Sonny Williams parten hacia la Estación Espacial Internacional a bordo del Starliner.(Foto AP: Chris O’Meara)

«¡vamos!» El señor Wilmore llamó unos minutos antes del despegue.

Media hora más tarde, él y la Sra. Williams estaban a salvo en órbita y perseguían la estación espacial. De vuelta en Cabo Cañaveral, los aliviados controladores de lanzamiento se pusieron de pie y aplaudieron.

Después de todos los problemas previos al lanzamiento del miércoles, incluida la cancelación dos veces de la cuenta regresiva, todo transcurrió sin problemas antes y durante el despegue, lo que provocó felicitaciones de Elon Musk de SpaceX y otros.

«Hoy todo está listo», dijo Mark Nappi, director del programa de Boeing.

Después de años debido a defectos de las naves espaciales, el debut de la tripulación de Starliner se produce mientras la compañía lucha con problemas de seguridad en sus aviones.

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Un cohete se lanza desde una zona costera plana y verde con canales pantanosos en primer plano.

El Starliner fue llevado al espacio por un cohete Atlas V de United Launch Alliance.(Reuters: Joe Skipper)

Wilmore y Williams, dos capitanes retirados de la Armada y antiguos residentes de la estación espacial, subrayaron repetidamente antes del lanzamiento que tenían plena confianza en la capacidad de Boeing para hacer bien el trabajo con este vuelo de prueba.

Paralizado por un software defectuoso, el vuelo de prueba inicial del Starliner en 2019 tuvo que repetirse sin tripulación antes de que la NASA permitiera a sus astronautas subir a bordo. El regreso en 2022 fue mucho mejor, pero luego surgieron problemas con el paracaídas y hubo que retirar la cinta inflamable de la cápsula.

El lanzamiento del miércoles fue el tercer intento con astronautas desde principios de mayo, y se produjo después de dos problemas relacionados con el cohete, el último de los cuales ocurrió el fin de semana pasado. Una pequeña fuga de helio en el sistema de propulsión de la nave espacial también provocó retrasos, pero siguió siendo muy baja y manejable.

Un cohete se lanza al espacio en medio de una gran nube de humo desde un lugar con palmeras y cielo azul.

Boeing ha lanzado con éxito astronautas al espacio después de años de retraso.(Reuters: Joe Skipper)

«Es simplemente un duro esfuerzo llegar al vuelo y un gran agradecimiento a todo el equipo por llegar allí», dijo Steve Stich, Gerente del Programa de Tripulación Comercial de la NASA.

Boeing fue contratada junto con la compañía SpaceX de Musk hace una década para transportar a los astronautas de la NASA hacia y desde la estación espacial. La agencia espacial quería dos empresas estadounidenses competidoras para el puesto tras el retiro de los transbordadores espaciales, pagando 4.200 millones de dólares (6.300 millones de dólares) a Boeing y poco más de la mitad de esa cantidad a SpaceX, que reconfiguró la cápsula que estaba utilizando para entregar suministros de la estación. .

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SpaceX puso a astronautas en órbita en 2020, convirtiéndose en la primera empresa privada en lograr lo que sólo tres países (Rusia, Estados Unidos y China) han dominado. Nueve tripulaciones fueron trasladadas a la estación espacial para la NASA y tres equipos privados para una empresa de Houston que alquila vuelos.

Imagen ampliada de un misil volando en el cielo azul con fuego y humo saliendo de sus motores.

El lanzamiento fue el lanzamiento número 100 de un cohete Atlas V producido por United Launch Alliance, pero el primero con astronautas en más de 60 años.(Reuters: Steve Nesius)

El lanzamiento desde la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral fue el lanzamiento número 100 de un cohete Atlas 5 para el fabricante de cohetes United Launch Alliance. Este fue el primer vuelo de un astronauta en un cohete Atlas desde el Mercurio de John Glenn, más de 60 años antes; El cohete suele lanzar satélites y otras naves espaciales.

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